Sinds woensdagochtend proberen Britse en Europese onderhandelaars opnieuw om een akkoord over de Brexit te bereiken. Volgens Britse media zal dat niet lukken voor de Europese top, donderdag in Brussel. De Noord-Ierse unionisten liggen dwars, Boris Johnson doet er alles aan hen te overtuigen.

Om de vooropgestelde Brexit-datum van 31 oktober nog te halen, moet in principe ten laatste woensdagvanavond een ontwerptekst op tafel liggen. De Europese staatshoofden en regeringsleiders kunnen zich er dan tijdens de top van donderdag en vrijdag over buigen.

Verschillende Britse kranten en de openbare omroep BBC melden dat Johnson en co. die deadline niet zullen halen. 'De gesprekken gaan verder, maar woensdag zal er geen akkoord over de Brexit bereikt worden', aldus twee bronnen aan de krant The Guardian. Het belooft dus opnieuw een lange nacht te worden.

Doorbraak

De Europese en Britse onderhandelaars gingen ook vannacht pas laat uiteen, na vijftien uur durende gesprekken. Volgens insiders werd er voor het eerst sinds lang serieus onderhandeld, en dat zou alles te maken hebben met belangrijke toegevingen van de Britse premier Boris Johnson over de Ierse grens, het grootste struikelblok voor een deal.

Londen en Brussel leken daardoor op de rand van een doorbraak te staan, maar Johnson wilde het licht niet definitief op groen zetten vooraleer hij zeker is van niet alleen de steun van de harde Brexiteers in zijn partij, maar ook van de Noord-Ierse unionisten (DUP). Vooral die laatsten blijken nu toch weer een deal te beletten. Dinsdagavond al toonde DUP-voorzitster Arlene Foster zich niet erg enthousiast. En ook woensdag trapt ze flink op de rem.

Douanecontroles

Het aanvankelijke optimisme kwam er omdat de Britse premier dinsdag akkoord was gegaan met douanecontroles in de havens aan de Ierse Zee, wat betekent dat Noord-Ierland ook na de Brexit de Europese regelgeving zou blijven volgen. Een grote toegeving van Johnson. Het idee werd ooit nog afgeschoten door ex-premier Theresa May, die zei dat 'geen enkele Britse premier dat zou kunnen aanvaarden'. Ook de DUP blijft op het standpunt dat Noord-Ierland niet anders behandeld mag worden dan de rest van het Verenigd Koninkrijk. 

Het persagentschap Reuters meldde vanmiddag dat daarnaast ook de discussie over een toekomstig handelsverdrag tussen het Verenigd Koninkrijk en de Europese Unie een doorbraak blijft belemmeren. En er zijn nog andere discussiepunten, zoals onder welk BTW-stelsel Noord-Ierland dan zou vallen: dat van de EU, of dat van het Verenigd Koninkrijk?

Meer tijd voor Londen

Televisiestation ITV meldde daarom dat de hoop van Downing Street op een deal vanmorgen alweer flink was geslonken. Nieuw overleg tussen de DUP en Downing Street, dat vanmiddag begon, bracht volgens de BBC ook al weinig zoden aan de dijk. 'Alles is met elkaar verbonden', dat maakt het zo complex', zegt een EU-bron tegen Reuters.

Europees president Donald Tusk zei woensdagmiddag dat het er 'in theorie binnen 7 à 8 uur' duidelijkheid zal zijn over de Brexit. Rond middernacht, dus. Intussen bleef Johnson proberen de dwarsliggers te overtuigen. Om Londen meer tijd te geven uit die impasse te raken, stelde Europees hoofdonderhandelaar Michel Barnier tot tweemaal toe een briefing uit die hij aan de 27 andere Europese lidstaten zou geven. 

Nieuw uitstel?

De enige zekerheid die nu nog rest, is dat de tijd haast opgebruikt is. De Europese staatshoofden en regeringsleiders komen donderdag en vrijdag samen in Brussel voor een Europese top, de laatste geplande top voor de Brexit-datum van 31 oktober. In principe moeten ze daar het licht op groen kunnen zetten voor een eventueel ontwerpakkoord, waarna het Britse parlement er zich zaterdag over zou moeten buigen.

Is er zaterdag geen deal, dan is Johnson wettelijk eigenlijk verplicht opnieuw Brexit-uitstel te vragen. De regering-Johnson herhaalde woensdag de belofte dat ook effectief te zullen doen, mocht het zover komen.