De Turkse president Recep Tayyip Erdogan heeft er donderdag mee gedreigd om ‘de poorten open te zetten’ voor de Syrische migranten in zijn land om naar Europa te reizen. Hij reageert zo op de kritiek van de Europese Unie op de Turkse militaire invasie in het noordoosten van Syrië.

‘Beheers u, Europese Unie. Ik zeg het nog één keer: als u probeert onze huidige operatie als een bezetting te bestempelen, dan hebben we gemakkelijk spel. Dan zetten we de deuren open en sturen we u 3,6 miljoen vluchtelingen’, zei Erdogan donderdag in een toespraak voor aanhangers van zijn regeringspartij AKP. Hij herhaalde zijn boodschap: ‘Dan openen we gewoon de poorten.’

Turkije heeft sinds het begin van de burgeroorlog in buurland Syrië volgens officiële cijfers ongeveer 3,6 miljoen Syrische migranten opgevangen. Dat is meer dan elk ander land. Libanon, op plek twee, ving 900.000 Syriërs op.

Erdogan maakte woensdagnamiddag bekend dat het van start ging met zijn al lang geplande aanval op Koerdische milities in het noorden van Syrië. Dat gebeurde nadat de VS hun Koerdische bondgenoten in de strijd tegen terreurgroep IS hadden opgegeven. De Europese lidstaten eisten in een gemeenschappelijke verklaring dat het militaire offensief zou stopgezet worden.

‘Stabiliteit regio ondermijnd’

In de mededeling wees de EU erop dat nieuwe vijandelijkheden in het noordoosten van Syrië de stabiliteit van de hele regio verder zullen ondermijnen en het vredesproces in Syrië nog meer bemoeilijken. Ook vreest de EU dat de bevolking nog meer zal lijden en er nog meer mensen op de vlucht zullen slaan. Daarnaast bedreigt het Turkse offensief de vooruitgang die de internationale coalitie heeft geboekt in haar strijd tegen Islamitische Staat.

Erdogan dreigde er al in september mee om migranten niet langer in zijn land te houden. Toen eiste hij meer middelen van de EU, waarmee hij in 2016 een vluchtelingenakkoord had gesloten. Dat akkoord bepaalt dat Griekenland migranten die zonder geldige papieren het land zijn binnengekomen terug naar Turkije kan sturen. In ruil neemt de EU Syrische vluchtelingen op uit Turkije en ondersteunt ze Turkije financieel om vluchtelingen op te vangen.