In de Stille Oceaan filmden enkele Australische zeilers een opmerkelijk natuurfenomeen. Urenlang zeilden ze door een enorme massa puimsteen, ontstaan na een onderzeese vulkaanuitbarsting nabij de eilandengroep Tonga. De massa is 150 vierkante kilometer groot, dat is ongeveer even groot als Gent. De steenmassa is nu op weg naar de Australische oostkust, richting het Great Barrier Reef. En dat is mogelijk goed nieuws.

In de stenen nestelt zich een scala aan micro-organismen, waarvan een deel naar verwachting het Australische rif zal bereiken. 'De stenen fungeren als een taxi voor dieren, planten en bacteriën. Tijdens hun tocht over de Stille Oceaan neemt het geheel de larven van allerlei onderwatersoorten met zich mee', zegt universitair docent tropische mariene biologie Lisa Becking van Wageningen University tegen de NOS.

'Puimsteen is heel poreus. De vele gaten kunnen fungeren als kamertjes waar de larven zich veilig verder kunnen ontwikkelen en groeien, terwijl het puimsteen door de stromingen meegevoerd wordt.'

Sommigen suggereren dat de nieuwe aanwas het Australisch koraalrif op grote schaal kan herstellen. Volgens Becking is dat echter onwaarschijnlijk, vervolgt ze tegen de NOS. 'Het gehele Great Barrier Reef heeft een oppervlakte van bijna 350.000 vierkante kilometer. Dan is 150 vierkante kilometer maar een klein deel.'

Becking: 'Koraallarven zijn erg kieskeurig. De watertemperatuur moet goed zijn, bijvoorbeeld. En ze nestelen zich eigenlijk alleen als er ook kalkalgen zijn. Het kan wel, er zijn eerder wat kleine koralen gevonden op drijvende puimstenen. Maar de vraag is of ze de hele reis overleven, en vervolgens hoeveel ze daadwerkelijk kunnen bijdragen aan het koraalrif.'