Paus Franciscus heeft gisteren de voeten gekust van de Zuid-Soedanese leiders die voor een retraite van 24 uur gebed en bezinning bij hem op bezoek waren.

De leiders Salva Kiir en Riek Machar waren onder de indruk van het krachtige gebaar van de 82-jarige paus, die  met moeite - hij lijdt aan chronische pijn in zijn benen - voor hen knielde.

Zuid-Soedan, dat overwegend christelijk is, scheurde zich in 2011 af van het overwegend Arabisch-islamitische noorden, maar twee jaar later brak in de prille natie een  burgeroorlog langs etnische krijtlijnen uit.

De paus smeekte Kiir en Machar om het bestand uit september vorig jaar te respecteren en de vrede niet te hypothekeren. Volgende maand wordt in Zuid-Soedan een eenheidsregering gevormd, maar er heerst nervositeit dat de  legercoup in het noordelijke buurland Soedan het fragiele bestand in Zuid-Soedan in gevaar kan brengen.