Cohen: 'Trump vroeg te liegen over betalingen aan pornoster Stormy Daniels'
Michael Cohen tijdens zijn getuigenis voor het House Oversight Committee. Foto: ap

Michael Cohen, voormalig advocaat en ‘fixer’ van president Donald Trump, heeft woensdag ongeveer zeven uur getuigd voor het Congres. Hij noemde Trump een racist, oplichter en bedrieger, waarna de Republikeinen hem afschilderen als een ongeloofwaardige getuige.

Cohen moest woensdag in een openbare hoorzitting verschijnen voor de toezichtscommissie van het Huis van Afgevaardigden. 'Het Amerikaanse volk kan zelf oordelen over de geloofwaardigheid van Michael Cohen', verklaarde de Democratische voorzitter Elijah Cummings bij de start van de zitting.

Cohen bouwde zijn verhaal - dat hij dinsdagavond al schriftelijk openbaar had gemaakt - op met een eigen bekentenis. Hij zei namelijk dat hij spijt heeft dat hij voor Trump gewerkt heeft, hem geholpen en beschermd heeft. Daarna richtte hij zijn pijlen op Trump: 'Hij is een racist, hij is een oplichter, hij is een bedrieger'.

Cohen kwam met wat hij 'bewijsmateriaal' noemde voor zijn beschuldigingen. Het ging onder meer over brieven waarin Cohen - in naam van Trump - de middelbare school en universiteit, waar de president school had gelopen, afdreigt. Trump wou immers niet dat zijn schoolresultaten werden bekendgemaakt. Hij zou ook bewijs hebben dat Trump een stroman betaalde om de prijs van een portret van zichzelf op te drijven. De stroman betaalde hij later terug met geld van de Trump Foundation.

Toen het Democratische congreslid Jackie Speier Cohen vroeg hoeveel keer Trump hem had gevraagd om mensen of organisaties af te dreigen, antwoordde Cohen 'heel wat'. Cohen schatte dat het 'waarschijnlijk' om meer dan 500 keer zou gaan.

Grote beschuldigingen

In de getuigenis van Cohen stonden twee grote beschuldigingen centraal. Zo zou Trump geweten hebben dat zijn medewerker Roger Stone met Julian Assange sprak over de e-mails die WikiLeaks tijdens de campagne zou publiceren. Het onlineplatform van Assange publiceerde in aanloop naar de presidentsverkiezingen meermaals e-mails die erg beschadigend waren voor de kandidatuur van Hillary Clinton. WikiLeaks had de e-mails gekregen van Russische hackers. Stone speelde volgens de aanklacht van Mueller een belangrijke rol als tussenfiguur. Cohen bevestigde dat dus, en trok zo Trump mee in bad.

Cohen zei verder dat Trump wel degelijk onderhandelde met Moskou over de bouw van een Trump-toren, terwijl de campagne voor de verkiezingen al begonnen was. Dat is explosief materiaal. Trump heeft tijdens de campagne altijd beweerd dat hij niets te maken had met Rusland. Cohen beweert nu dus dat Trump liegt, en dat de onderhandelingen doorgingen tot juni 2016. Tijdens de campagne dus. Cohen gaf verder toe dat hij in november 2018, toen hij een eerste keer voor het Congres verscheen, loog over die timing. Toen zei hij wél dat de gesprekken stopten in januari 2016.

Wel zei Cohen dat Trump hem niet rechtstreeks heeft gevraagd om te liegen voor het Congres. 'Dat is niet hoe hij te werk gaat'. Hoe dan wel? 'We spraken elkaar tijdens de campagne over de onderhandelingen die ik voerde met Rusland. Dan keek hij me in de ogen en zei: "We doen geen zaken in Rusland". Op zijn manier vertelde hij mij om te liegen.' Bewijs dat Trump of zijn campagneteam in het geheim samenwerkte met Rusland, heeft de advocaat overigens niet. 'Maar ik heb mijn bedenkingen.'

Openlijk racisme

Ook over het 'racisme' van Trump trad Cohen in detail: 'Toen Barack Obama president was, zei hij: "Ken jij één land dat geleid wordt door een zwarte man en geen 'shithole' is?". En toen we door een arme wijk in Chicago reden, zei hij dat enkel zwarte mensen zo konden leven.'

Trump doet de verhalen van Cohen consequent af als leugens. De entourage van de Amerikaanse president probeerde voor de hoorzitting al de geloofwaardigheid van Cohen onderuit te halen. Ook het Republikeinse congreslid Jim Jordan vestigde er voor aanvang van zijn getuigenis de aandacht op dat de voormalige advocaat van de president 'niet te vertrouwen valt' en 'enkel gedreven wordt door persoonlijk gewin'. Ook tijdens de vragenronde na de getuigenis hakten de Republikeinen volop in op Cohen en diens geloofwaardigheid.

Liegen tegen Melania

Cohen is veroordeeld tot drie jaar cel onder meer wegens betaling van zwijggeld aan twee vrouwen tijdens de presidentscampagne van Trump in 2016. Hij werd beschuldigd van het afleggen van valse verklaringen, liegen onder ede, financieel gesjoemel en illegale campagnefinanciering.

Eén van die vrouwen was voormalig pornoactrice Stormy Daniels. Cohen verklaarde daar in de commissie over dat Trump hem opdroeg 130.000 dollar aan haar te betalen om een seksuele relatie geheim te houden. Volgens Cohen droeg de president hem op om te liegen over het feit dat Trump wist van de betalingen.

De president zou Cohen ook gevraagd hebben om aan de telefoon te liegen over de betalingen tegen first lady Melania Trump en haar te misleiden.

In zijn slotverklaring zei Cohen dankbaar te zijn voor de kans om te mogen getuigen. 'Ik hoop dat dit helpt om Amerika te genezen.'