Tommelein niet verrast na annulatie ferrycontract voor bedrijf zonder ferry’s
Foto: Photo News

De Britse regering heeft een einde gemaakt aan een controversieel contract met een rederij in geval van een harde Brexit. ‘Dit bewijst dat we het bij het rechte eind hadden’, reageert burgemeester van Oostende Bart Tommelein (Open VLD).

De nieuw opgerichte ferrymaatschappij Seaborne Freight zou een scheepsverbinding tussen het Engelse Ramsgate en Oostende aanbieden. De Britse overheid steunde het bedrijf omdat het vermoedt dat de route Dover-Calais bij een no-deal overbelast zal worden door noodzakelijke grenscontroles. De ferry’s moeten dan de bevoorrading garanderen.

Het bedrijf had echter nog geen schepen. De Britse overheid kreeg voor het 13,8 miljoen pond (ongeveer 15,8 miljoen euro) kostende contract bakken kritiek over zich heen. ‘Ik weiger me te verontschuldigen voor het steunen van een nieuw Brits bedrijf’, zei minister Chris Grayling aanvankelijk. ‘Het is een start-up. Daar is niets mis mee.’ De deal maakte deel uit van een pakket van drie contracten ter waarde van 107,7 miljoen pond dat de Britse regering afsloot.

Seaborne Freight maakte zich sterk dat het vanaf eind maart – wanneer het VK normaal de EU verlaat – twee schepen kan laten opereren tussen Ramsgate en Oostende. Voor het ministerie van Transport is het nu echter ‘duidelijk geworden dat Seaborne Freight zijn contractuele verplichtingen niet zou kunnen nakomen’.

De reden voor de herwaardering was dat een Ierse rederij onverwacht haar steun voor Seaborne heeft ingetrokken. ‘De regering voert al gevorderde gesprekken met een aantal bedrijven om extra scheepsvrachtcapaciteit te garanderen in geval van een brexit zonder deal, onder meer in de haven van Ramsgate’, aldus de overheid.

'Blijven op dezelfde lijn'

Oostends burgemeester Bart Tommelein, schepen Charlotte Verkeyn en ceo van de haven Dirk Declerck zijn niet verbaasd over het nieuws. ‘We hadden het bij het rechte eind om harde economische garanties te eisen’, klinkt het. ‘We hebben momenteel geen bevestiging van de Britse overheid dat ze met andere partners aan het onderhandelen is. Mocht dat het geval zijn, blijven wij in elk geval op dezelfde lijn: we zijn voorstander van een nieuwe ferrylijn maar énkel met de nodige garanties, zowel financieel als op vlak van veiligheid.’

Toen het nieuws bekend raakte, bond een Conservatief raadslid van de havenstad onmiddellijk de kat de bel aan: ‘Dit bedrijf bezit geen schepen en heeft in zijn hele bestaan niet één truck verscheept. Ik begrijp daar de logica niet van.’