May belooft Brexit 'op tijd' te realiseren
May en Juncker kwamen niet tot nieuwe inzichten. Foto: REUTERS

De Britse premier Theresa May heeft donderdag na een overlegronde langs de Europese instellingen in Brussel beloofd dat ze het vertrek van haar land uit de Europese Unie 'op tijd' zal afleveren.

De Britse en Europese onderhandelaars blijven overleggen over een ‘geordend vertrek’ van het Verenigd Koninkrijk uit de EU. Maar een echte doorbraak blijft nog veraf. Europa houdt vast aan het bestaande akkoord, terwijl Groot-Brittannië om aanpassingen blijft vragen. Eind februari maken beide leiders opnieuw de balans op.

Dat bleek na afloop van het topoverleg tussen Europees Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker en de Britse premier Theresa May. Juncker en May pleegden donderdag in het Berlaymontgebouw bijna twee uur overleg over de impasse in de Brexit-onderhandelingen. Dat leverde wel een gemeenschappelijke verklaring op waarin beide leiders onderstrepen dat ze nog steeds streven naar een ‘geordende terugtrekking’ met echtscheidingsakkoord en overgangsperiode.

‘De discussie was stevig, maar constructief. Ondanks de uitdagingen kwamen de twee leiders overeen dat hun teams gesprekken zouden moeten voeren om te zien of een doorgang kan gevonden worden die de breedst mogelijke steun vindt in het Britse parlement en de richtsnoeren van de Europese Raad respecteert’, zo luidt de verklaring.

May zei na haar rondje langs de Europese instellingen dan weer dat 'ze de Brexit gaat realiseren, en wel voor 29 maart'. 'Dat is wat ik ga doen voor de Britse bevolking en ik ga hard onderhandelen om dat te bereiken', zo verklaarde May. Weliswaar erkende ze dat het 'niet makkelijk zal worden om met de Europeanen een akkoord te bereiken dat kan rekenen op een meerderheid in het Britse parlement.'

Nieuwe ontmoetingen

Juncker en May spraken af dat ze elkaar ‘voor het einde van februari’ opnieuw zullen ontmoeten om een balans op te maken van deze gesprekken. Aanstaande maandag zakt de Britse Brexit-minister Stephen Barclay alvast naar Straatsburg af voor een onderhoud met de Europese hoofdonderhandelaar Michel Barnier.

May was naar Brussel afgereisd om ‘wettelijk bindende’ aanpassingen aan de backstop te vragen. De backstop is de vangnetoplossing die moet vermijden dat er na de Brexit een harde grens ontstaat tussen EU-lidstaat Ierland en het Britse Noord-Ierland. De oplossing stuit echter op zwaar verzet in het Britse parlement, dat vorige maand het echtscheidingsakkoord afwees dat May vorig jaar met de Europese Unie had gesloten.

Volgens de verklaring schoof May verscheidene opties naar voren die de Britse bezwaren kunnen behandelen in de context van het echtscheidingsakkoord. Juncker herhaalde evenwel dat de 27 andere EU-lidstaten het akkoord, dat ‘een evenwichtig compromis’ vormt, niet zullen heropenen. Hij staat wel open voor een toevoeging aan de verklaring over de toekomstige relaties ‘om meer ambitieus te zijn op het vlak van inhoud en snelheid’.

‘Speciale plaats in hel’

Deze namiddag voerde May ook overleg met een delegatie van het Europees Parlement, dat net zoals het Britse parlement het echtscheidingsakkoord moet bekrachtigen, en Europees Raadsvoorzitter Donald Tusk. De Pool vroeg zich woensdag nog af ‘hoe de speciale plek in de hel eruitziet voor de Brexiteers, die campagne hebben gevoerd zonder het minste idee hoe de brexit veilig kan worden gerealiseerd.’ 

De uitspraak viseerde May niet, maar ze ontlokte heel wat woede bij de harde Brexiteers aan de overkant van het Kanaal. 'Die uitlating was niet behulpzaam en veroorzaakte brede ontzetting', liet May verstaan.

In het Europees Parlement kreeg ze echter hetzelfde antwoord als even voordien bij Europees Commissievoorzitter Jean-Claude Juncker. Van een heropening van het echtscheidingsakkoord kan geen sprake zijn, het probleem kan enkel opgelost worden in de politieke verklaring over de toekomstige relaties. 'We kunnen dat upgraden, meer bindend maken en meer precies wat betreft de backstop', zei Brexit-onderhandelaar Guy Verhofstadt. Een Brexit zonder akkoord op 29 maart noemde hij 'een ramp'.