Moderne technologie kan geen mens vervangen. Of toch niet wanneer het over de appelboeren gaat. Van winter tot in de herfst is hun tussenkomst in boomgaarden van essentieel belang voor een goede oogst. Vakmanschap anno 2020: zo ziet het leven van een appelboer er uit.

Geen winterslaap voor de boeren

Ook wanneer de bomen een winterslaap houden - in de winter – zitten de appeltelers niet stil, integendeel... Pascal Gailet, appelteler van Pink Lady ® in Frankrijk, licht toe. “In de winter ben ik voornamelijk bezig met het snoeien van de bomen. Zo zorgen we voor een goede verdeling en een goede balans van takken om de belichting en groei van de vruchten – in de lente en de zomer - te optimaliseren. Ik selecteer daarbij de beste takken. Dat zijn de takken die het meest kans maken om veel zonlicht te krijgen, zodat de appel mooi kan kleuren. Met het snoeien ben ik in totaal zo’n 150 uur per hectare bezig, het neemt dus ongeveer even veel tijd in beslag als de oogst.”

 Bloemetjes, bijtjes en bloemdunning

“Zodra de lente aanbreekt, contacteer ik de imker”, vertelt Pascal Gailet. In zijn familieboerderij in Isle-sur-la-Sorgue in Vaucluse komt Paul Bonnaffé, de lokale imker al twintig jaar lang bijenkorven plaatsen in de boomgaarden. “Bijen zijn onmisbaar voor een optimale hoeveelheid appels en kwaliteitsvruchten. Een goed bestoven appel kan al zijn zaden ontwikkelen, wat eveneens betekent dat ook de verdere ontwikkeling van de vrucht goed kan verlopen. Zonder pitten, kan de vrucht zich niet goed vormen en zal de appel niet de kwaliteiten kunnen ontwikkelen die nodig zijn voor een goede bewaring”, aldus Bonnaffé.

De feitelijke bestuiving duurt – afhankelijk van de weersomstandigheden - tussen vijf en vijftien dagen. In die periode worden de bijenkorven voortdurend bijgestuurd. “We stellen een technische route samen om de arbeidsomstandigheden van de bij te bevorderen. De blootstelling van netelroos, bijvoorbeeld, is van het grootste belang. Ze zijn altijd beschut tegen de heersende winden, blootgesteld aan de rijzende zon, zodat bij de eerste zonnestralen de bijen actief worden en de bloemen bestuiven", zegt Gailet.

 “Daarnaast zie ik erop toe dat de bomen mooi in evenwicht blijven en de vruchten nadien zoveel mogelijk kans op zonlicht krijgen. Tijdens deze manuele ‘bloemdunning’ verwijderen we bloesems op de boomstammen en aan de onderzijden van de takken zodat alleen de best geplaatste bloemen overblijven.”

Een uitgebalanceerde fruitvorming

In de zomer vindt de fruitvorming van de appel plaats. Om te zorgen dat de Pink Lady ® appels hun smaak optimaal kunnen ontwikkelen, blijven de telers de hele zomer waakzaam. Zij verwijderen manueel beschadigde, misvormde en overtallige vruchten, zodat de resterende appels evenwichtig zijn verdeeld en voldoende ruimte hebben om te groeien. Dat is eveneens belangrijk voor de voeding van de vruchten: die krijgen ze via het sap van de boom. Als de boom te veel vruchten draagt, kan het sap de uiteinden van de takken niet bereiken en kunnen bijgevolg niet alle appels goed rijpen.

Oogsten: met de hand én met geduld

In de herfst wordt de Pink Lady ® als een van de laatste appels geoogst. De eerste vruchten worden tussen eind oktober en begin november geplukt. Om het ideale oogstmoment te bepalen, nemen de telers appelmonsters in de boomgaard om de rijpheid van het fruit te beoordelen. Zodra de appels rijp zijn, worden ze met de hand geplukt. Daarbij gaan de appelboeren meerdere malen door de boomgaarden om elke keer enkel de meest rijpe appels te plukken. De anderen mogen wachten tot een volgende plukbeurt. Daardoor kan de volledige oogst drie tot vijf weken duren. 

Om de kwaliteit van het fruit te beschermen, worden de appels alleen bij droog weer geplukt en begint de pluk onderaan de boom om te voorkomen dat een vallende appel een andere beschadigt. Elke appel wordt zorgvuldig in de hand genomen en naar boven gekanteld om hem zonder te beschadigen los te maken. Alle Pink Lady ® plukkers zijn getraind in deze traditionele pluktechniek. Daarna worden de appels met steeltje voorzichtig met de hand in de kisten gelegd.

Investeren in kwaliteit

Het hele jaar staan de fruittelers in voor een nauwkeurige en constante verzorging. Dat is precies waarom bij Pink Lady ® er enkel met kleine boomgaarden gewerkt wordt en het werk met de hand gebeurt. Om ervoor te zorgen dat hun jarenlange expertise niet verloren gaat, hebben de appelboeren van Pink Lady ® zich verenigd in de Pink Lady ® Europe associatie. Via informatietools en regelmatige technische bijeenkomsten wisselen ze hun ervaring uit en kunnen ze hun kennis delen met de jongere generaties.