‘Ik las dat mijn dochter was gekidnapt op Facebook’: Kameroense schoolkinderen vrijgelaten
De vrijlating van de scholieren werd een dag na de eedaflegging van de 85-jarige president Paul Biya aangekondigd. Foto: EPA-EFE

De 79 leerlingen die zondag ontvoerd werden uit een protestantse school nabij Bamenda, in de Engelstalige regio in het noordwesten van Kameroen, zijn vrijgelaten. Issa Bakary Tchiroma, de Kameroense minister van Communicatie kondigde dat aan.

‘Alle 79 studenten werden vrijgelaten’, zei Tchiroma, die niets zei over de voorwaarden waaronder de vrijlating werd verkregen. De ontvoerders hadden de sluiting van de school geëist.

De kinderen van de Presbyterian Secondary School werden samen met drie personeelsleden van de instelling ontvoerd. Samuel Fonki, de priester die de onderhandelingen voerde met de ontvoerders, bevestigt de vrijlating. ‘De directeur en een leerkracht zijn nog steeds ontvoerd. Laten we voor hen bidden’, zei Fonki.

Geen communicatie

Ouders wisten niet wat er aan de hand was doordat er geen officiële informatie werd vrijgegeven. ‘Ik las over de ontvoering op Facebook. Ik bad dat mijn dochter niet ontvoerd was’, zei Philo Happi, de moeder van een vijftienjarig meisje. ‘Toen ik ontdekte dat ze ontvoerd was, huilde ik. Ik was bang. Ik ben blij dat de kinderen teruggevonden zijn.’

Alain (17) vertelde aan Reuters hoe de ontvoerders hen maandagochtend op school meenamen en hen verplichtte te rennen. De kinderen werden volgens hem niet slecht behandeld. ‘We kregen kontchap (een mix van maïs en bonen) en water’, zei Alain. ‘Het was niet genoeg, maar ze gaven ons toch eten.’

Separatisten

De vrijlating van de scholieren werd een dag na de eedaflegging van de 85-jarige president Paul Biya aangekondigd. Hij is al 36 jaar aan de macht en werd op 7 oktober verkozen voor een zevende mandaat.

Het is de eerste keer dat zo’n grootschalige ontvoering plaatsvindt in Kameroen. In de twee Engelstalige gebieden in het noordwesten en zuidwesten van het land woedt sinds eind 2016 een crisis die eind 2017 omsloeg in een gewapend conflict.

De priester en de Kameroense militairen beschuldigen de Engelstalige separatisten van de ontvoering, maar een woordvoerder van de separatisten ontkent alle betrokkenheid.

Sinds enkele maanden vinden bijna dagelijks gevechten plaats tussen het leger en de separatisten. De separatisten hebben een boycot van scholen aangekondigd omdat ze vinden dat het Franstalig schoolsysteem de Engelssprekende minderheid in het land marginaliseert. Al sinds de start van het conflict vallen de separatisten met de regelmaat van de klok scholen aan.