Nieuw-Caledonië blijft een deel van Frankrijk. In totaal stemde 56,4 procent tegen onafhankelijkheid, zo blijkt uit de definitieve resultaten van het referendum.

'De meerderheid heeft gekozen dat Nieuw-Caledonië Frans blijft', zei de Franse president Emmanuel Macron in een toespraak. 'Ik ben enorm trots dat we deze historische stap samen hebben gemaakt.'  De Franse president ziet in het resultaat ook 'een teken van vertrouwen in de Franse republiek, in haar toekomst en in haar waarden'.

Veel Nieuw-Caledoniërs vrezen dat hun levensstandaard zou dalen als ze onafhankelijk worden, en de subsidies uit Parijs geleidelijk aan zouden afnemen.

De opkomst ligt opvallend hoog: ruim 80 procent van de stemgerechtigden heeft zijn stem uitgebracht. De resultaten verschillen sterk van regio tot regio. In gebieden waar de Kanaken, de oorspronkelijke inwoners, in de meerderheid zijn, wordt overwegend 'ja' gestemd. In de gebieden met een meer Europese bevolking, trekken de tegenstanders van onafhankelijkheid het laken naar zich toe.

Kolonisatie

Het eiland, dat 1.200 km ten oosten van Australië ligt, behoort al sinds 1853 tot Frankrijk. Vooral de inheemse Kanak-bevolking wil al langer onafhankelijkheid van Frankrijk. Het referendum op 4 november is een gevolg van een akkoord dat al in 1998 gesloten werd.

De kolonisatie van het gebied veroorzaakte eeuwenlang een tal van bloedige revoluties. In 1988 vielen er 21 doden, waaronder 19 Kanaks en twee Franse soldaten, ten gevolge van nationalistische spanningen.De voorstanders van de onafhankelijkheid bestaan voornamelijk uit inheemse Kanakken, terwijl de tegenstanders grotendeels van Europese origine zijn. 

De regering in Parijs stelde zich neutraal op tegenover de afsplitsing van zijn overzees gebied. De Franse president Emmanuel Macron zei tijdens een bezoek in mei dat hij geen partij kiest en dat hij nauw wil samenwerken met het land - wat de uitslag ook wordt.

Nieuw-Caledonië blijft Frans
Foto: AP

Witte stranden

Nieuw-Caledonië dankt zijn naam aan de Britse zeevaarder James Cook die het eiland ontdekte in 1774. Hij vernoemde het naar een streek in Schotland die op de eilanden geleek. Het overzees gebied trekt, met z’n witte stranden en koraalriffen, jaarlijks zo’n 100.000 toeristen aan.

Het eiland, dat op twee uur vliegen ligt van Brisbane, bezit zowat een vierde van alle nikkelvoorraden ter wereld. Bovendien bezit Nieuw-Caledonië het op een na langste koraalrif: het is 1.600 km lang en staat op de Unesco werelderfgoedlijst.