Theresa May riep vandaag het jaarlijkse partijcongres van de Britse Conservatieven op de eenheid binnen de partij te bewaren. 'Als we de gelederen sluiten en de kalmte bewaren, bereiken we een Brexit-deal die het Verenigd Koninkrijk zal vooruitbrengen.'

May beklom het podium dansend, onder begeleiding van Abba's monsterhit 'Dancing Queen', waarna ze haar toespraak begon met een knipoog naar haar toespraak van vorig jaar. Die was namelijk uitgelopen op een ramp. De Britse premier raakte toen door een hardnekkige kriebel in de keel niet uit haar woorden. De toespraak werd bovendien verstoord door de Britse komiek Simon Brodkin. Die overhandigde May haar 'C4'.

'We zullen het resultaat van het referendum over de Brexit respecteren. Ik zal dit land niet ontgoochelen', zei May vervolgens, waarna ze een applaus kreeg. 'Niemand wil liever een goede Brexit-deal dan ik dat wil, daarom heb ik de afgelopen twee jaar dag en nacht gewerkt. Dat betekent echter niet dat ik een deal ga accepteren tegen om het even welke prijs. We zijn namelijk niet bang om de EU te verlaten zonder overeenkomst. Al zou het een slechte zaak zijn voor zowel het Verenigd Koninkrijk als de Unie mochten er daardoor handelsbelemmeringen ontstaan.'

May: 'Een vertrek uit de Europese Unie zonder deal zou in het begin zwaar zijn. Maar de Britse veerkracht en vindingrijkheid zouden ons erdoorheen loodsen. Net zomin ik aanvaard dat het resultaat van het referendum zal worden verraden, zal ik aanvaarden dat de Brexit ons zal afsnijden van Noord-Ierland.'

Strengere immigratieplannen

De Britse premier moest met haar toespraak op de eerste plaats de harde Brexiteers binnen haar partij koesthouden. Om die reden maakte ze dinsdag al nieuwe, strengere immigratieplannen bekend. Eenmaal het Verenigd Koninkrijk de EU heeft verlaten, wil May de voorwaarden om in het land te mogen werken flink aanscherpen, ook voor burgers uit de EU.

'Danzij de Brexit kunnen we voor ons en altijd een einde stellen aan het vrije verkeer van personen', vatte May het in haar toespraak samen. 'Er komen nieuwe immigratieregels, waardoor we mensen zullen verwelkomen op basis van hun vaardigheden, en niet op basis van welk land ze komen. Op die manier zullen we het aantal migranten kunnen terugdringen.'

'Gelederen sluiten'

'Verdeeldheid binnen de Conservatieve partij zou ertoe kunnen leiden dat de Brexit wordt teruggedraaid. De Conservatieven moeten daarom de gelederen sluiten', vervolgde May. 'Er zijn mensen die om een tweede referendum vragen. Het volk heeft echter al gekozen, en het volk heeft gekozen uit de EU te vertrekken. Komt er een tweede referendum, dan wordt dat een referendum van politici die willen dat een andere keuze wordt gemaakt. Stelt u zich voor wat voor schade een tweede referendum zou toebrengen aan de geloofwaardigheid van onze democratie.'

Lukt het May haar positie veilig te stellen - en alles wijst erop dat May versterkt uit dit congres zal komen - dan heeft ze twee weken de tijd om het echte werk te voltooien. Dan wordt tijdens een nieuwe Europese top besloten of het voorstel van May voor de toekomstige relatie met de EU – het zogenaamde Chequers-plan – voldoende bijgestuurd is. Dat is het momenteel nog niet.