Bruxelles ma belle: de beste cocktails van onze hoofdstad
Foto: Life is Beautiful

‘Vlaanderen doet veel te betuttelend tegenover Brussel’, hoorden we onlangs een rasechte Brusseleir foeteren. ‘Dat komt omdat jullie de stad niet kennen. Brussel is zo mooi.’ Onbekend is onbemind, en dat geldt zeker voor de ontluikende Brusselse barscène.

‘De kwaliteit die Brusselse bartenders in het glas brengen, ligt lager dan in Vlaanderen’, vertrouwt een insider ons toe. ‘Maar wat beleving betreft hebben Brusselse bars veel meer te bieden. De stad is zo divers, bevolkt door zowel locals als expats, die er even veel nationaliteiten als smaken op nahouden. Dat geeft ons ruimte om te experimenteren.’

En of. Onze barcrawl liep van oude theesalons en apotheken via eeuwenoude herbergen naar Chinese restaurants, en kreeg kleur door onverwachte ontdekkingen, ontmoetingen en smaken. Soms klikte het, soms botste het, maar het was altijd even interessant. Brussel boeit, zoveel is duidelijk. Zelfs als het over een tak van de gastronomie gaat die de stad jarenlang links liet liggen: die van de ambachtelijk gemaakte cocktail.

Bruxelles ma belle: de beste cocktails van onze hoofdstad
Foto: Life is Beautiful

De beste:

Qua concept kleurt Life Is Beautiful (€, Dansaertstraat 161) binnen de lijntjes. Het interieur staat op punt, met rustgevende kleuren, veel planten en een mooie backbar. Degelijk, al is het niet meteen een plek die je naar een andere tijd of omgeving transporteert. Maar op het vlak van gastvrijheid en smaken in het glas scoort LIB wat ons betreft het hoogst van alle Brusselse cocktailbars.

Dat is de verdienste van uitbaters Harouna Saou, een uit Parijs afkomstige bartender met Senegalese roots, en zijn vriendin Karoline. Zij ontvangen je alsof je de allereerste klant bent die hun zaak bezoekt. Als je dan vervolgens het menu bekijkt, vind je daar smaakcombinaties terug met een internationale flair, het kosmopolitische karakter van Brussel waardig.

Harouna krijgt het waarschijnlijk wat benauwd als hij onze aanrader ziet, omdat het een erg arbeidsintensieve cocktail is, maar Burning Passion blijft hier ons favoriete drankje. Het is een tropische cocktail, met twee soorten rum, twee fruitsappen, wat Campari en wat vanillesiroop, en met een brandend stukje passievrucht als garnituur. Een streling voor de tong.

Bruxelles ma belle: de beste cocktails van onze hoofdstad
Foto: Cipiace

De liefste:

Onze meest recente ontdekking in Brussel is Cipiace (€€, Sint-Gillis Voorplein 49A, 1060 Sint-Gillis), een aperitivobar die niet zou misstaan in Milaan, de aperitivohoofdstad van Italië. Uitbaters Giorgia en Andrea, allebei afkomstig uit Gargano, een stad in de zuidelijke Pugliastreek in Italië, staan garant voor een sprankelende ontvangst. Niet evident, als je ziet hoeveel mensen Cipiace intussen beschouwen als hun thuis weg van huis: deze gezellige zaak zit vaak gevuld tot in de nok.

Cipiace heeft een mooi uitgebalanceerd menu in de aanbieding, met verfijnde Italiaanse aperitiefhapjes en klassieke hoofdgerechten, in combinatie met smakelijke cocktails. Hoofdbartender Andrea leerde de stiel in een Londense bar, en bracht zijn vakkennis mee naar zijn eigen stek in de prachtige uitgaanswijk van Sint-Gilis, in de buurt van de Hallepoort.

Een drankje dat onze smaakpapillen onlangs enorm wist te bekoren, was de Lost In Thyme, met mezcal, Cynar, groene Chartreuse, een siroop van citroen en tijm, citroensap en aquafaba.

Bruxelles ma belle: de beste cocktails van onze hoofdstad
Foto: Yi Chan

De pittigste:

Yen Pham is een jongeman die weet wat hij wil. Als telg van een geslacht dat ooit het allereerste Chinese restaurant opende in de buurt rond het Beursplein, waar je vandaag struikelt over de Aziatische horecazaken, zet hij de zaak van zijn vader (Yi Chan is Chinees voor ‘erfenis’) verder op zijn eigen manier. In Yi Chan (€€, Jules Van Praetstraat 13) ben je aan het juiste adres voor vakkundig gemaakte dimsum, noedels en tjaptjoi, maar daar voegt Yen een hoogsteigen stijl van cocktails aan toe.

Hij gebruikt zijn kennis van de Aziatische keuken om zijn drankjes een oriëntaalse toets te geven, en werkt vaak met Japanse whisky’s, pittige siropen en verschillende theesoorten. Een drankje dat ons bijblijft, is de Rising Cha, die Yen samenstelt uit een met sesamolie en geroosterde rijst gefatwashte Ketel One-vodka (fatwashen is een infusiemethode), honing, een oleo-saccharum van suiker en citroenzeste, en een senchasiroop van groene thee.

Bruxelles ma belle: de beste cocktails van onze hoofdstad
Foto: Hortense & Humus

En verder:

La Pharmacie Anglaise (€€€, Koudenberg 66) opende de deuren in 2015 als reclamestunt van het ginmerk Hendrick’s, maar blijft uitstekende cocktails serveren in een prachtig kader. De bar is gehuisvest in een negentiende-eeuws pand, dat ooit dienst deed als apotheek. Eigenaar Francesco Ravo behield het donkere, houten meubilair van weleer en richtte de ruimte verder in met planten, obscure bokalen van medicijnen en dierlijke foetussen op sterk water. Brussels meest curieuze bar, zoveel is zeker. (Bezoek overigens ook eens Ravo’s tweede cocktailbar Arthur Orlans, die onlangs de deuren opende in nummer 67 van de Dansaertstraat.)

Hortense & Humus (€€, Vergniesstraat 2, 1050 Elsene) is een cocktailbestemming die je in de eerste plaats voor het interieur moet meepikken: een bloedmooi theesalon in rococostijl, vol sierlijke krullen en geschilderde engeltjes. Chef Nicolas Decloedt, die een opleiding genoot in gastronomische hotspots als In de Wulf en Mugaritz, serveert er een vegetarische keuken, maar doet daarnaast ook in delicieuze drankjes. Nog in de Flageybuurt vind je The Black Sheep (€€, Boondaalsesteenweg 8, 1050 Elsene), een Ierse bar met succulente cocktails op de kaart.

Vertigo (€€, Rollebeekstraat 7) is een intieme bar op de Oude Zavel, gehuisvest in een eeuwenoud pand dat vroeger dienst deed als herberg. Hetzelfde team achter Vertigo runt ook Jalousy, een mysterieuze speakeasy waarvan we noch foto’s nog adresgegevens mogen prijsgeven.

Alice (€€, Louisalaan 190, 1050 Elsene), de bar van het Brusselse restaurant Rouge Tomate, is een verplichte cocktailhalte als je in de buurt bent van de Louisalaan. Ten slotte vestigen we je aandacht op twee goeie ginbars met een beginnend maar veelbelovend cocktailprogramma: Green Lab (€€, Louisalaan 520, 1050 Elsene) en De Haus (€€, Elsensesteenweg 183, 1050 Elsene).

PRIJSWIJZER (gemiddelde prijs per drankje)
€: 10-12 euro
€€: 13-14 euro
€€€: 15-16 euro