Wat mogen we op Winterspelen nu eigenlijk verwachten van Team Belgium? “Uitzicht op medailles”
Foto: BELGA

De voorbereiding op de Winterspelen in Zuid-Korea treedt stilaan in een beslissende fase. Wanneer op 9 februari de openingsceremonie plaatsvindt in Pyeongchang, hoopt België er met de grootste naoorlogse delegatie aanwezig te zijn. Het BOIC verwacht tussen 15 en 22 atleten te kunnen afvaardigen, vertegenwoordigd in negen sporten. “Er is een groot potentieel en dat moeten we trachten te realiseren”, vertelde delegatieleider Gert Van Looy dinsdag tijdens een persmoment in Indoorsneeuwbaan Aspen in Wilrijk.

LEES OOK: Zoveel levert een olympische medaille in Pyeongchang onze Belgische atleten op

Voorlopig zijn zes atleten zeker van een olympische selectie: kunstschaatsers Jorik en Loena Hendrickx, snelschaatsers Bart Swings en Jelena Peeters en shorttrackers Jens Almey en Ward Pétré. Voor de andere sporten zijn de kwalificatiewedstrijden nog aan de gang en wordt pas in januari duidelijk wie naar Pyeongchang mag. Het BOIC beslist op een raad van bestuur op 22 januari over de definitieve selectie.

Gert Van Looy rekent op een twintigtal atleten die uitkomen in negen sporten. Behalve kunstschaatsers, snelschaatsers en shorttrackers verwacht de delegatieleider ook Belgische vertegenwoordiging in het skiën, langlaufen, biatlon, bobslee, skeleton en snowboard. Na de Spelen van Sotsji in 2014, waar België zeven atleten had, besloot het BOIC het selectiebeleid te wijzigen en voortaan de (soepelere) internationale criteria toe te passen. Van Looy onderstreept evenwel ook de uitstekende werking van de federaties en de steun die zij genieten van de gemeenschappen. “Er wordt op lange termijn gewerkt en dat begint zijn vruchten af te werpen.”

Wat mogen we op Winterspelen nu eigenlijk verwachten van Team Belgium? “Uitzicht op medailles”
Foto: BELGA

België won in de geschiedenis van de Winterspelen (slechts) vijf medailles. De laatste dateert van 1998, toen schaats-Belg Bart Veldkamp brons won in Nagano. In Sotsji kwam Bart Swings met een vierde plaats op de 5.000 meter het dichtst bij eremetaal. De Leuvenaar is opnieuw Belgiës belangrijkste medaillehoop, samen met Seppe Smits. De snowboarder start als wereldkampioen aan de slopestylecompetitie.

Wat mogen we op Winterspelen nu eigenlijk verwachten van Team Belgium? “Uitzicht op medailles”
Foto: BELGA

“Het eerste objectief is om beter te doen dan in Sotsji. Er is een groot potentieel en dat moeten we trachten te realiseren”, legt Van Looy uit. “We willen zo veel mogelijk top-acht-plaatsen. In het bobsleeën (met de Belgian Bullets, red), snowboarden, snelschaatsen en skeleton (met Kim Meylemans, red) is er uitzicht op een medaille. Voor elke atleet luidt de opdracht zijn best mogelijke prestatie neer te zetten.”

Sebbe De Buck: "Met mijn tricks moet ik naar de finale en daarin kan alles"

Sebbe De Buck wordt naast ervaren rot en meervoudig wereldkampioen Seppe Smits de tweede Belgische snowboarder op de Winterspelen. Na zijn vierde plaats op het WK slopestyle, waar Smits goud pakte, mag ook De Buck dromen van eremetaal in Zuid-Korea.

"De spanning begint stilaan op te bouwen. Het is nog zes weken en het besef groeit dat de Spelen eraan komen. Maar ik voel mij goed, ook op de sneeuw. Ik ben er klaar voor", zegt De Buck dinsdag tijdens een persmoment van Team Belgium in Wilrijk.

De 22-jarige snowboarder legt de laatste hand aan zijn voorbereiding ver weg van het sneeuwvrije België. "Van zodra ik al mijn verplichtingen hier heb afgerond, trek ik zo snel mogelijk naar het buitenland om daar op de sneeuw te staan. Er staat nog een trip naar Japan op het programma, vooral om mij mentaal sterker te maken, en vervolgens start ik nog op de X-Games, een van de grootste wedstrijden in het snowboarden. Ik denk dat dit de ideale voorbereiding is."

In Pyeongchang zal vooral naar Seppe Smits, tweevoudig en regerend wereldkampioen slopestyle, worden gekeken. Maar ook De Buck is ambitieus. "In de eerste plaats ga ik voor een plek in de finale. Met mijn tricks moet dat zeker mogelijk zijn. Vanaf dat je in de finale zit, kan je alle kaarten op tafel gooien en er honderd procent voor gaan. In een finale kan alles."

Net als Seppe Smits verkiest ook Sebbe De Buck de slopestyle boven de big air, de tweede olympische discipline waaraan ze zullen deelnemen. "Er komt in de slopestyle veel creativiteit aan te pas. Je kan je eigen parcours kiezen, je rails, je jumps. Ik denk het een van mijn sterke punten is om een goeie run neer te zetten die technisch verzorgd en creatief is."

De Buck wordt als profatleet ondersteund door Sport Vlaanderen en een aantal privé-sponsors. "Ik kan er wel van leven", zegt hij. "Hoewel ik nog maar 22 ben, voel ik wel dat wedstrijden veel van je lichaam vragen. Er komt een moment dat ik uit het wedstrijdcircuit zal stappen, maar zolang ik twee benen heb blijf ik snowboarden."

"Olympische dorpen zijn perfect in orde"

De twee olympische dorpen waar de atleten zullen verblijven tijdens de Winterspelen in Pyeongchang zijn "perfect in orde", bevestigde Van Looy. "Ik ben er in oktober voor het laatst op bezoek geweest en toen lag er nog werk op de plank. Maar vandaag zijn de twee olympische dorpen klaar en perfect in orde."

Tijdens de Spelen zal op twee competitiesites worden gesport: in Gangneung tegen de kust, waar onder meer het snel- en kunstschaatsen en shorttrack plaatsvindt, en in Pyeongchang in de bergen, waar onder andere zal worden geskied en gesnowboard. Op beide locaties werden nieuwe appartementsgebouwen opgetrokken.

De Winterspelen beginnen op 9 februari. Volgens Van Looy moeten atleten, om aangepast te zijn aan het uurverschil (het is er acht uur later), een negental dagen op voorhand ter plaatse zijn. Het BOIC plant twee dagen waarop een groep atleten richting Zuid-Korea vertrekt: op 31 januari (shorttrack, schaatsen, biatlon, langlaufen) en op 3 februari (bobslee, snowboard, ski). Eens ter plaatse hoeven de atleten ondanks de nabijheid van Noord-Korea allerminst te vrezen voor hun veiligheid, zo onderstreept Philippe Vander Putten, CEO van het BOIC. "We hebben frequent contact met onze ambassade in Seoel, met de Zuid-Koreaanse ambassadeur in Brussel en met onze minister van Buitenlandse Zaken. Op 20 december besliste die het reisadvies voor Zuid-Korea ongewijzigd te laten. We blijven waakzaam maar we kunnen met een goed gevoel naar daar vertrekken."

Skiër Kai Alaerts: "99 procent kans dat ik start op de Spelen"

België mag in het alpineskiën een man en een vrouw afvaardigen. Wie naar Pyeongchang zal afreizen, wordt bepaald door een selectiematrix van de Belgische skifederatie. Bij de vrouwen prijkt Kim Vanreusel bovenaan. Door een zware knieblessure van Armand Marchant, de eerste Belg die wereldbekerpunten sprokkelde, gaat het ticket bij de mannen quasi zeker naar Kai Alaerts.

"Er is geen enkele wedstrijd meer waardoor ik mijn plaats bovenaan kan verliezen. Het is nu alleen wachten op het akkoord van de federatie. Maar dat ik naar de Spelen ga, schat ik op 99 procent", zegt Alaerts dinsdag tijdens een persontmoeting met atleten van Team Belgium in Wilrijk.

Voor de 28-jarige Alaerts, die op de slalom zal starten, wordt het zijn eerste olympische deelname. "Op de Spelen heb je vaak rare wedstrijden, zeker in het skiën. Ik ga mijn uiterste best doen en dan zien we wel waar we uitkomen. Het doel is top 30."

Als Belgische skiër scoren op internationaal niveau is niet eenvoudig, weet Alaerts. "In Oostenrijk heb ik een uitvalsbasis. Daar verblijf ik van september tot april met een Zweedse coach die enkele jaren geleden de Zweedse mannenploeg in de wereldbeker heeft getraind. Dus op dat vlak zit ik goed. Maar sowieso heb je natuurlijk jaren achterstand tegenover skiërs uit toplanden als Zwitserland en Oostenrijk. Daarnaast hebben zij veel meer mogelijkheden qua training met stages in Nieuw-Zeeland of Zuid-Amerika. Het is enerzijds frustrerend dat in België die middelen ontbreken, anderzijds zijn er ook skiërs uit kleinere landen die goed presteren. Het is aan ons om te bewijzen dat we het kunnen en hopelijk komen er dan wel middelen vrij."

Alaerts geniet momenteel geen ondersteuning van een federatie of gemeenschap. "Ik doe alles met eigen middelen. Ik heb privé-sponsors, vrienden en familie die bijspringen en een hart hebben voor de sport. Hoelang ik nog op deze manier wil verdergaan, weet ik nog niet. Ik heb altijd toegewerkt naar deze Spelen. Wie weet wat de toekomst brengt. Ik ben 28 maar sommige skiërs gaan door tot 35, 36 of zelfs 40 jaar. Zij komen wel uit landen waar je van skiën kan leven. Dat is in België jammer genoeg niet het geval. Maar zolang ik het graag blijf doen, mijn lichaam het kan opbrengen en mijn ouders en sponsors achter mij blijven staan, doe ik graag voort."

Korea House in Wilrijk

Wie op het thuisfront wil supporteren voor Team Belgium, zal terechtkunnen in het Korea House. Dat zal worden ingericht in de Indoorsneeuwbaan Aspen in Wilrijk, waar dinsdag de persconferentie plaatsvond. Er zullen onder meer grote schermen worden geplaatst en allerlei activiteiten worden georganiseerd. In de loop van volgende maand wordt het concept in detail uit de doeken gedaan.

In Pyeongchang zal zanger Sioen mee de show verzorgen. De Gentenaar zal er op 13 en 14 februari twee concerten van een kwartier spelen in de Ice Arena, waar het shorttrack en het kunstschaatsen worden gehouden. Sioen geniet bekendheid in Zuid-Korea sinds zijn lied "cruisin'" er in 2007 werd gebruikt voor een reclamespot van een kledingmerk waarin Gwyneth Paltrow figureerde. "Twee radio-DJ's hebben de song toen opgepikt en dan is de bal aan het rollen gegaan", zegt Sioen. "Ondertussen heb ik er al een dertig keer gespeeld en heb ik er ook een radioprogramma. Ik ben blij dat ik op deze manier mijn steentje kan bijdragen aan Team Belgium."

De Olympische Winterspelen vinden plaats van 9 tot 25 februari.