Duizenden pacemakers kwetsbaar voor hacking
Foto: BELGAIMAGE

Enkele duizenden Belgische hartpatiënten moeten hun pacemaker met nieuwe software laten uitrusten, om hem te beveiligen tegen cyberaanvallen.

Onderzoekers van de Leuvense universiteit zijn er eind vorig in geslaagd om implanteerbare toestellen te hacken. ‘Dat was mogelijk omdat de pacemakers via een draadloze verbinding kunnen communiceren met computers in het ziekenhuis’, zegt professor Rik Willems (UZ Leuven). ‘Op die manier kunnen cardiologen zonder chirurgische ingreep de prestaties en data van het implantaat opvolgen en aanpassen. Maar uit het onderzoek bleek ook dat je met een zelf geknutselde antenne en een computer óók contact kunt leggen en het implantaat opdrachten kunt geven. Dan wordt het ­gevaarlijk.’

Zo kunnen hackers de batterij van een pacemaker laten leeg­lopen of de hartslag van een patiënt veranderen. In het slechtste geval kan een crimineel vanop enkele meters afstand een patiënt doden. ‘Vooralsnog is zoiets alleen nog maar in tv-series gebeurd’, sust Willems. ‘Maar het is niet ondenkbaar.’

De Amerikaanse gezondheidsautoriteit FDA adviseert ondertussen wel alle ziekenhuizen om een software-update te laten uitvoeren voor zes types pace­maker van fabrikant Abbott. ‘Wij hebben die waarschuwing ook gekregen’, zegt professor Willems. ‘Ik verwacht dat we over een week, misschien twee weken, de nieuwe software voorhanden hebben. Dan kunnen wij onze patiënten beter beveiligen.’

Geen operatie nodig

Volgens Willems komt daar geen operatie aan te pas. ‘Wanneer een patiënt langskomt voor een controle, voeren we meteen de update door. Via de draadloze verbinding met onze computers. Dat neemt slechts enkele minuten in beslag.’

Hoeveel Belgische patiënten nu precies het best een update laten uitvoeren, kan Willems niet zeggen. ‘De pacemakers van de producent in kwestie zijn de op een na meest gebruikte implantaten in België. Ik ga er dus van uit dat het om een paar duizend hartpatiënten gaat.’

Bezorgde patiënten kunnen zelf contact opnemen met hun cardioloog. Maar in principe weten de behandelende artsen wie een update kan gebruiken.

Correctie: dit stuk werd aangepast op 2 september. Het onderzoek van de Leuvense universiteit waaraan ook professor Willems meewerkte, handelde over implanteerbare toestellen, en niet over pacemakers. Het onderzoek was ook niet de reden voor de vraag van de FDA om een software-update van de Abbott-pacemakers.