“Red Panthers dromen van halve finales op EK hockey”
Foto: Photo News

De Belgische hockeyvrouwen beginnen zaterdag aan hun EK in Amsterdam met een wedstrijd tegen Tsjechië, het nummer 24 van de wereld. De Red Panthers staan zelf op 14. De Nederlandse bondscoach Niels Thijssen wil bewijzen dat zijn ploeg meer waard is dan de wereldranglijst doet uitschijnen.

“Na de ontgoochelende achtste plaats op de World League in eigen land hebben we even vakantie genomen, maar een week later hebben we alweer hernomen”, zegt Thijssen. “Uit de oefenpartijen nadien hebben we veel geleerd. Hoe meer wedstrijden op hoog niveau we spelen, hoe meer we zullen evolueren. De nationale competitie is momenteel te zwak om progressie in te maken.” Na Tsjechië treffen de Panthers zondag ‘s werelds nummer één Nederland, en dinsdag nummer tien Spanje.

Volgens de bondscoach bewijzen de statistieken van de laatste wedstrijden de vooruitgang van zijn team. “Nederland is buiten categorie, maar tegen sterke landen als Australië, Nieuw-Zeeland of Duitsland creëren we nu evenveel kansen als de tegenstander. Dat was vroeger een 20-80 verhouding. Ons probleem blijft de afwerking.”

Op een concreet doel wil Thijssen zich niet vastpinnen. “De speelster dromen van de halve finales, maar het is belangrijker dat iedereen zich op zijn individuele taken concentreert, zeker omdat we veel nieuwe jonge speelsters hebben.”

Kapitein Anouk Raes gelooft eveneens dat er de laatste maanden grote stappen gezet zijn. “We hebben op automatismen gewerkt en zijn tactisch geëvolueerd. Maar vooral onze mentaliteit is veranderd”, aldus de 28-jarige verdedigster. “We beginnen nu om te winnen, ook tegen de grote landen. De hele ploeg heeft zin om voor de halve finales te gaan.”