Lotto-Soudal mikt op Benoot:
Tiesj Benoot op de Paterberg Foto: Belga
Het parcours van de Ronde van Vlaanderen werd duchtig verkend woensdag. Greg Van Avermaet ging op stap met onder meer collega-Parelvisser Oliver Naesen, Quick-Step Floors verkende met kopman Tom Boonen en ook Lotto-Soudal trok op pad. "Met vier renners hebben we nog eens het parcours verkend", aldus Herman Frison. "In totaal hebben we zo'n 135 kilometer op de teller." Voor glorie rekent de Belgische ploeg zondag op kopman Tiesj Benoot.

Lotto Soudal verkende het parcours met vier renners: Jürgen Roelandts, Tiesj Benoot, Nikolas Maes en Jelle Wallays en vertrok vanuit de rotonde op de N60 in Leupegem (Oudenaarde). "Ze hebben de laatste 135 kilometer van de Ronde gereden", aldus persverantwoordelijke Arne Houtekier, "met ook de Muur van Geraardsbergen inbegrepen en voorts de andere hellingen om het geheugen op te frissen, de tubes en het materiaal nog eens te testen."

Een verkenning dus met slechts vier renners uit de selectie, omdat zowel Gallopin, De Buyst, Debusschere, als Sieberg momenteel in de Driedaagse De Panne-Koksijde koersen. André Greipel kreeg nog wat rust na de zware Ronde van Catalonië en is nog thuis in Duitsland. Hij vervoegt het team later deze week. "André heeft een andere voorbereiding op de klassiekers in vergelijking met voorgaande jaren", aldus Frison, "zo reed hij Gent-Wevelgem en andere Vlaamse koersen niet en bereidde hij zich specifiek voor in de Ronde van Catalonië. We hopen dat deze aanpakt loont. Hij wil sterk voor de dag komen in de Ronde van Vlaanderen, Scheldeprijs en Parijs-Roubaix."

Opvallend, Tiesj Benoot deed nog wat extra kilometers na afloop en sprong niet in de wagen, maar reed vanuit Oudenaarde achter de ploegwagen richting Oostkamp voor het persmoment. "Ik heb er 180 op de teller", aldus Benoot, "ik wilde nog een zware training doen voor de Ronde. Nu komt het er op aan om te herstellen tegen de start zondag."

Kopman Benoot

Benoot start zondag in zijn derde Ronde van Vlaanderen als kopman. Geen plekje in de schaduw voor de jonge Gentenaar van 23, maar wel de druk van de ploeg op zijn schouders. "Al ervaar ik dat zelf niet op die manier", zegt hij, "ja, ik ben kopman, maar ook met Tony Gallopin aan mijn zijde en er zijn nog veel sterke jongens in de ploeg."

In zijn eerste Ronde van Vlaanderen werd Benoot vijfde, vorig jaar haalde hij na een val de finish niet. Nu moet hij zondag al het mooie weer maken voor Lotto Soudal en schuift de ploeg hem naar voren als de kopman. "Het is een stempel die je krijgt", zegt hij, "meer niet, het is niet dat opeens alle andere ploegmaten in mijn dienst moeten rijden. Ik beschouw mezelf niet een Philippe Gilbert of Fabian Cancellara waarbij de ploeg er alles aan doet om me af te zetten in de finale en het dan aan mij is. Ik ervaar het niet als extra druk. Ook in mijn eerste jaar had ik al een vrije rol. Ik wil gewoon een zo goed mogelijke wedstrijd rijden, ik ben helemaal niet bezig met de 'rangen' in de ploeg. Ja, ik ben kopman zondag", ging hij verder, "maar ik zal ook moeten anticiperen op wat dé favorieten zoals Greg Van Avermaet, Peter Sagan zullen doen. Ik moet niet wachten tot zij gaan."

Anticiperen, zoals wel vaker hét codewoord bij Lotto Soudal. "Het kan niet anders", beseft Benoot. "Alleen is het niet altijd simpel om dat te doen in de Ronde van Vlaanderen, een zeer zware koers. Ik ben ook gebaat bij een zware koers en ik weet dat ik aanvallend zal moeten koersen, gaan vooraleer de grote namen gaan. De Ronde liegt nooit, op één of andere manier kom je wel altijd op je plaats terecht. Mijn conditie is goed, alleen heb ik de voorbije wedstrijden niet meteen een 'resultaat' neergezet. Ik reed lek op een slecht moment in de E3 Harelbeke, kom daarna nog sterk terug, voorbij heel wat toppers, maar behaal geen mooi resultaat. Dat geeft wel vertrouwen, dan weet je wel dat je goed bent, maar je koerst niet om vertrouwen op te doen, je koerst om resultaat te rijden."

"Met welk resultaat zal ik tevreden zijn? Dat is moeilijk te zeggen", stelt hij, "ik heb wat meeval nodig, alles moet in zijn plooi vallen. Ik ben conditioneel sterk genoeg om een finale te rijden, een dichte ereplaats te halen. Daar zou ik wel tevreden mee zijn. De Ronde is voor mij een hoofddoel (Benoot rijdt geen Roubaix, wel een week later de Amstel Gold Race normaal gezien, red). Als ik van pech gespaard blijf, dan zit een goed resultaat er wel in", is hij hoopvol. "Ik ben intussen een jaartje ouder, weer wat sterker geworden en ik hoop dat dit zondag loont."

Herman Frison: “Niet leuk in de volgwagen”

Lotto-Soudal was voorlopig nog niet vaak vooraan te vinden. Echt goede resultaten laten voorlopig ook nog op zich wachten: “Het zijn geen gemakkelijke dagen geweest”, zo zei Herman Frison op een persmoment in Oostkamp. “Het is niet dat er druk is, maar het is wel plezanter om met iets betere resultaten naar de Ronde te trekken.”

“De voorbije weken was het niet echt plezant in de ploegwagen”, gaf Frison toe. “We hadden van de Vlaamse koersen iets meer verwacht en kenden vaak pech op een slecht moment. Dan ben je op achtervolgen aangewezen. Dat is niet plezant, maar ik hoop dat we zondag wat meer geluk aan onze zijde hebben. Soms verlies je drie keer na elkaar en win je de vierde keer”.

Over de selectie is Frison erg te spreken. Hij spreekt over zijn ‘dreamteam’. “Het is niet dat er druk is, druk is een slechte raadgever. Maar we willen wel presteren zondag.” Hij erkent dat Philippe Gilbert, Peter Sagan en Greg Van Avermaet de favorieten zijn, maar verschillende andere renners moeten ook in de gaten gehouden worden. En daar rekent hij ook Tiesj Benoot bij.

Opvallend: op het persmoment zat Benoot als enige kopman aan tafel, terwijl daar in de vorige jaren nog Jürgen Roelandts zat. Is die laatste dan geen kopman meer? “Ik ga niet zeggen dat Jürgen een bank achteruit is geschoven”, zei Frison tegen Belga, “we hebben verschillende sterke jongens in de ploeg. Onze kopmannen zijn Tiesj en Tony Gallopin, in principe. Maar ook de andere renners krijgen hun kans. Het is een koers van 260 kilometer, we gaan niet moeten wachten tot op de Paterberg om in de aanval te gaan”, besloot hij, “het is aan ons om te anticiperen op die grote namen.”

De selectie van Lotto Soudal bestaat uit Tiesj Benoot, Jasper De Buyst, Jens Debusschere, Tony Gallopin, André Greipel, Nikolas Maes, Jurgen Roelandts, Marcel Sieberg en Jelle Wallays. Er valt nog één renner af, donderdagavond wordt bekendgemaakt wie dat is.