De Democraten in de Senaat verzetten zich met hand en tand tegen de benoeming van collega-senator Jeff Sessions tot minister van Justitie. Dat senator Elizabeth Warren een oude brief van de weduwe van Martin Luther King over hem voorlas, ging voor de Republikeinen een stap te ver.

Naarmate de debatten over de benoeming van Trumps kandidaat-ministers langer aanslepen, wordt de toon in de Amerikaanse Senaat steeds bitser. De voorbije nacht leidde dat tot een zeldzame ingreep, waarbij de Democratische senator Elizabeth Warren formeel het zwijgen werd opgelegd. Dat gebeurt alleen bij hoge uitzondering.

Mitch McConnell, de Republikeinse meerderheidsleider in de Senaat, vond dat Warren ‘de motieven en het gedrag van onze collega van Alabama’ verbaal had aangevallen, en dat mag niet volgens de zogenaamde Regel XIX.

Die ‘collega uit Alabama’ is Jeff Sessions, de man die president Donald Trump wil laten benoemen tot minister van Justitie. De ‘verbale aanval’ van Warren bestond erin dat ze een brief aan het voorlezen was die Coretta Scott King in 1986 had geschreven, toen Sessions benoemd zou worden tot federaal rechter. Coretta Scott King is de weduwe van dominee Martin Luther King. ‘De heer Sessions heeft de geweldige macht van zijn functie gebruikt om te beletten dat zwarte burgers hun stemrecht vrij kunnen uitoefenen’, schreef ze onder meer in die brief. Ze verwees daarmee naar de periode dat Sessions openbaar aanklager was in Alabama.

Monddood gemaakt

Onder meer dat ging McConnell te ver. Hoewel er nauwelijks volk op de senaatsbanken zat - het was al laat dinsdagavond - onderbrak hij Warren met een verwijzing naar de weinig toegepaste ‘Rule XIX’ en verplichtte hij haar te gaan zitten. Ondanks protesten van de Democraten stemde de Senaat met een meerderheid van 49 tot 43 stemmen in met de ingreep van McConnell. Warren mag nu niets meer zeggen tijdens het debat over Sessions. Een definitieve stemming over zijn benoeming wordt verwacht vandaag.

Het incident illustreert hoe vijandig het eraan toe gaat in de Senaat, en hoe dwars de Democratische senatoren liggen bij de benoeming van Trumps ministers. Dinsdag moest vicepresident Mike Pence gebruikmaken van zijn doorslaggevende stem in de Senaat om minister van Onderwijs Betsy DeVos benoemd te krijgen. Tot nog toe is nog maar een handvol benoemingen definitief goedgekeurd.

Omdat ze de brief niet mocht voorlezen in de plenaire zitting van de Senaat, besliste Warren het dan maar anders aan te pakken. Ze ging naar een andere ruimte, en las de brief daar voor op Facebook Live.