De Australiër Caleb Ewan (Orica-Scott) heeft dinsdag de eerste etappe van de Tour Down Under gewonnen. De 22-jarige renner won in Lyndoch in de sprint van de Nederlander Danny Van Poppel (Sky) en de Ier Sam Bennett (Bora Hansgrohe). Met Baptiste Planckaert (zevende), Edward Theuns (achtste) en Sean De Bie (tiende) eindigden drie Belgen in de top tien.

Na het opwarmertje met de People's Choice Classic werd in Australië maandagnacht de eerste WorldTourkoers op gang getrapt. Al meteen roerde het peloton zich omwille van de verzengende hitte (ruim 40 graden), maar pas tijdens de wedstrijd zelf werd op hun wensen ingegaan en de rit ingekort van 145 kilometer naar 118,5 kilometer.

De hitte zorgde er voor dat benen in het peloton lange tijd stil werden gehouden en het was uiteindelijk onze landgenoot Laurens De Vreese (Astana) die als enige in de aanval ging. Hij pakte de volle buit bij de bonificatieseconden onderweg, Nathan Haas (Dimension Data) en Simon Gerrans pakten de overige seconden.

De Vreese zag zijn voorsprong groeien tot vier minuten, sprokkelde ook de punten voor de bergtrui en zou op het eind van de dag ook de Prijs van de Strijdlust krijgen, maar een overwinning zat er niet voor de Belg die niet opgewassen bleek tegen het peloton dat uit was op een massasprint. Hij zou gegrepen worden in de laatste plaatselijke ronde, op zo'n 20 km van het het eind.

Wat later roerde Jan Bakelants zich met een late uitval en sprong Adam Hansen hem ook nog na, maar tevergeefs, ook hun pogingen zouden stranden in het slot. We kregen een massasprint waarin geen maat stond op Ewan, die zijn tweede overwinning van het jaar boekte na de People's Choice Classic.

Woensdag volgt een etappe over 148,5 km tussen Stirling en Paracombe. De negentiende Tour Down Under eindigt zondag.

Extreme Weather Protocol

D e koersomstandigheden niet van de poes in Australië met temperaturen rond de 44 graden en de wind die niet voor afkoeling zorgde, integendeel.  "Iedereen had vandaag last van de hitte", blikte Ewan terug, "de race inkorten was de enige juiste oplossing."

De sprint, wind tegen, werd een hectische bedoening, precies iets waarbij Ewan zich in zijn sas voelt en hij sprintte naar de zege. "Ik ben hier ontzettend blij mee", sprak hij, "want op het eind misrekenden heel wat renners zich op dat lange rechte stuk, wind tegen en sommige jongens vielen sneller stil dan ze verwacht hadden. Dat zorgde voor chaos, maar ik haal het hier en dat was alvast het eerste doel van de ploeg: een ritzege pakken."

Adam Hansen, die de renners vertegenwoordigt in Australië, toonde zich na afloop tevreden over de toepassing van het Extreme Weather Protocol dat in overleg met de organisatie werd toegepast. "Heel wat renners kwamen bij me langs tijden de etappe", aldus Hansen. "Toen het tempo laag lag, voelde je de hitte al. Wanneer we sneller gingen, was het gewoon van het goede te veel. Veel jongens zeiden me dat ze de finish niet zouden halen als we de volledige etappe zouden moeten uitrijden en ik denk eerlijk gezegd dat dit de warmste rit ooit was die ik heb gereden in de Tour Down Under, zelfs de warmste koers ooit die ik heb gereden. Ik had op mijn fietscomputer 47,5 graden, een ploegmaat sprak zelfs over 51 graden. Dit was de enige juiste beslissing."

Uitslag:

1. Caleb Ewan (Aus/ORS) de 118,5 km in 3u24:18 (gem.: 42,58 km/u)
2. Danny van Poppel (Ned/SKY) op 0:00
3. Sam Bennett (Ier/BOH) 
4. Marko Kump (Sln/UAD) 
5. Niccolo Bonifazio (Ita/TBM) 
6. Nikias Arndt (Dui/SUN) 
7. Baptiste Planckaert (Bel/KAT) 
8. Edward Theuns (Bel/TFS) 

9. Miles Scotson (Aus/BMC) 
10. Sean De Bie (Bel/LTS) 

Bekijk hier de volledige uitslag!

Belgen tonen zich ondanks 44 (!) graden, Caleb Ewan wint eerste rit Tour Down Under
Foto: Photo News