Michel prijst Tunesië 'als voorbeeld voor een regio'
Foto: Photo News
Premier Charles Michel, die dinsdagmiddag een tweedaags bezoek aan Tunesië afsloot, ziet in de democratisering van het land een pluspunt voor de Belgische veiligheid.

Op de militaire basis van Bezirte kijkt premier Charles Michel (MR) geboeid naar de de manier waarop de special forces in een speciale setting een gijzelaar bevrijden. Vorige week besliste de federale regering om de militaire coöperatie met het Noord-Afrikaanse land te verviervoudigen. De lawaaierige oefening moet de Belgische delegatie ervan overtuigen dat het geld goed wordt besteed.

Met het bezoek aan de basis sloot Michel dinsdagmiddag zijn tweedaags bezoek in Tunesië af. De gezamenlijke missie van de drie liberale premiers uit de Beneluxlanden (Michel, Xavier Bettel en Mark Rutte) vormde een primeur. De keuze voor Tunesië kwam niet toevallig. De delegatie ziet de democratische hervormingen in dat land als exemplarisch voor de regio. Het bezoek moest de kersverse regering van Youssef Chahed een hart onder de riem steken, met een flinke schouderklop maar ook met economische steun.

Democratie, economische groei en veiligheid: de drie premiers lieten geen kans onbenut om het causaal verband te benadrukken. De democratische hervormingen en een perspectief op vooruitgang voor de jonge bevolking moeten de aantrekkelijkheid van het radicalisme doen afnemen. De aanslagen in het land (het strand van Sousse en het Bardomuseum in Tunis) hebben het land economisch enorm getroffen. De inkomsten uit toerisme (de sector was goed voor 7 procent van het bbp) liepen zwaar terug.

Chahed maande Michel tijdens een gesprek tot drie keer toe aan om het negatief reisadvies te schrappen. Meteen blijven de 160.000 Belgen die jaarlijks de Tunesische stranden bezochten weg. De premier luisterde welwillend maar beloofde een timing noch het terugschroeven van het advies. Michel organiseert bij terugkeer een debriefing met minister van Buitenlandse Zaken Didier Reynders (MR). Ook het OCAD zal om advies worden gevraagd.

'Ik begrijp de gevoeligheid. De kwestie leeft heel sterk in Tunesië. Maar ik ben geen cowboy. Ik moet de procedures volgen.' Hij prees de Tunesische investeringen in veiligheid. De regering verdrievoudigde het budget, waardoor andere behoeften het met minder moesten stellen. De bewaking van de Benelux-premiers was bij momenten trouwens draconisch. De schrik voor nieuwe aanslagen blijft diepgeworteld. De moeizame economische groei zet niet meteen een rem op het sluimerende radicalisme.

De veiligheidssituatie blijft ook precair. Nu IS de militaire nederlagen opstapelt, verwachten de Tunesische autoriteiten dat nogal wat foreign fighters (drie tot zesduizend Tunesiërs vechten in het buitenland) naar het land zullen terugkeren. Performante inlichtingendiensten staan dan ook voorop. De Belgische militaire attaché kolonel Derolez prees trouwens het sterke veldwerk ter plaatse. 'Ze kunnen uitstekend informatie verzamelen, maar zijn zijn minder goed in de analyse. In Europa gaat het net andersom.' Ook de 500 kilometer lange grens met het instabiele Libië zet aan tot bezorgdheid.

Michel trok de parallel tussen de veiligheidssituatie in Europa en in Tunesië. Stabiliteit in het land, gecombineerd met een actieve rol in Libië, kan de regio versterken. Meteen dreigt er ook minder gevaar voor het Europese continent. 'Met 11 miljoen inwoners is Tunesië ook niet zo groot. Voor weinig geld kan hier al veel worden gedaan. De prijs-kwaliteit is erg goed..' Hij riep meteen Europa op om meer geld in het land te investeren. 'Een versterking van de groei zorgt voor meer sociale stabiliteit en dus veiligheid.'

De versterking van de militaire samenwerking verliep wat en sourdine. Het gaat vooral om opleidingsprogramma's. Zo leveren de Amerikanen het wapentuig, de Belgen leren de Tunesiërs hoe ermee te schieten. Derolez wees op de manier waarop de Belgen maatwerk kunnen leveren. Het Tunesische leger is erg jong, het kreeg pas vorm na de Arabische lente van 2010. Maar de budgetten liggen bij de hoogste van Afrika. Michel sprak de hoop uit dat de Belgische en Tunesische veiligheidsdiensten kunnen samenwerken. Dat het land op het vlak van digitalisering nog een achterstand heeft in te halen, maakt dat niet eenvoudig.