China heeft zondag de grootste radiotelescoop ter wereld in gebruik genomen, zeventien jaar nadat Chinese wetenschappers een eerste model hadden voorgesteld. Met de installatie willen ze onder meer op zoek gaan naar buitenaards leven.

Volgens het staatsbureau Xinhua trad de Five-hundred-metre Aperture Spherical Radio Telescope alias FAST omstreeks de middag (plaatselijke tijd) in werking, vijf jaar nadat met de bouw was gestart. Honderden astronomen en enthousiastelingen van sterrenkunde woonden het evenement bij.

De indrukwekkend installatie is ongeveer zo groot als dertig voetbalvelden. Met een diameter van 500 meter overtreft het die van Arecibo op het eiland Puerto Rico, die een diameter van 305 meter heeft. Er is een investering van omgerekend 165 miljoen euro mee gemoeid, aldus het officiële persbureau.

Bij een recente proefobservatie ontving de telescoop, die zich in een geïsoleerd ruraal gebied in provincie Guizhou bevindt, ‘een set van zeer kwalitatieve elektromagnetische golven van een pulsar op ongeveer 1.351 lichtjaar van ons’, zo citeerde Xinhua de Chinese wetenschapper Qian Lei.

Eerder dit jaar evacueerden de autoriteiten meer dan achtduizend omwonenden om plaats te maken voor het project. De ontheemden krijgen elk een schadevergoeding van omgerekend 1.650 euro. De verhuis was nodig omdat er in een straal van vijf kilometer radiostilte moet zijn teneinde betrouwbaar elektromagnetische golven te kunnen ontvangen.