Drinken we straks zeewater?
Foto: VUM

Aan de Universiteit Gent is een technologie ontwikkeld die zeewater kan ontzouten en tegelijkertijd energie kan opwekken. Dat is een primeur: zeewaterontzouting slorpt normaal gezien veel energie op.

Hoewel zout water in je glas niet meteen aanlokkelijk klinkt, zijn oceanen en zeeën wel een mogelijke bron voor het drinkwater van de toekomst. In het Midden-Oosten wordt zeewater al decennialang ontzout.

Maar er is één probleem: ontzouten kost zeer veel energie. Om duizend liter drinkbaar water uit zeewater te maken is evenveel energie nodig als de gemiddelde Belg per dag verbruikt. Bio-ingenieur Marjolein Vanoppen onderzocht voor haar doctoraat hoe het energiezuiniger en goedkoper kan.

Membraan

Om zout uit zeewater te halen, wordt meestal een membraan gebruikt. ‘Zo’n membraan is een selectieve scheidingswand die bepaalde stoffen doorlaat en andere tegenhoudt’, aldus Vanoppen.

‘Daar is echter energie voor nodig: het water wil niet zomaar door het membraan. En hoe meer zout er in het water zit, hoe meer energie er nodig is.’

Zoet en zout

Vanoppen loste het hoge energieverbruik van traditionele ontzouting op door zout en zoet water samen te brengen. ‘Als zout water en zoet water samen komen, wil het zout zich naar het zoet water verplaatsen. Die beweging maakt energie vrij, net zoals water dat van een berg naar beneden stroomt en in een turbine wordt opgevangen.’

De onderzoekster plaatste een zout-selectieve membraan in het water. Dat houdt het water tegen en laat het zout door. Daardoor is er minder energie nodig om het daarna door een water-selectief membraan te duwen.

Win win

‘Op die manier wordt op twee vlakken energie gewonnen. Het eerste membraan wekt energie op, en verlaagt de hoeveelheid energie die nodig is om drinkwater te produceren.’

‘Door de energiekost van zeewaterontzouting te verlagen kan overal ter wereld zeewaterontzouting makkelijker en op een meer verantwoorde manier ingezet worden.’ Vanoppen benadrukt echter dat er nog veel onderzoek nodig is voordat de technologie op grote schaal kan worden ingezet.