Europa opent de aanval op Google
Foto: AFP

De Europese Commissie vindt het niet oké dat smartphone-makers die Android gebruiken, verplicht zijn om bepaalde Google-apps op hun toestellen te installeren als ze de Play Store willen aanbieden. Ze beschuldigt Google van machtsmisbruik en spant een procedure aan. Mocht Google het onderspit delven, dan kan dat een lelijke streep door zijn Europese rekening zijn.

Volgens Europees commissaris voor Mededinging, Margrete Vestager, misbruikt het Californische bedrijf haar besturingssysteem Android om de eigen zoekmachine en apps te bevoordelen. Zij is het er niet mee eens dat smartphonefabrikanten die Googles besturingssysteem gebruiken, verplicht zijn om een hele set Google-apps op hun telefoon te installeren als ze gebruik willen maken van diensten zoals Googles Play Store. Die digitale winkel is noodzakelijk om andere apps te installeren.

‘Google zou zo de voornaamste weg kunnen hebben geblokkeerd waarop nieuwe apps klanten bereiken’, stelde Vestager op een speech in Amsterdam. Volgens onderzoeksbureau Gartner draait 80 procent van de smartphones wereldwijd op Android.

Voor Google is het cruciaal dat ook de apps van het bedrijf op zo veel mogelijk smartphones staan. Die apps – denk maar aan Gmail en Youtube – zorgen voor advertentie-inkomsten, waar Google van leeft. Naarmate mobiel internet op smartphones steeds belangrijker wordt, neemt het belang van die mobiele advertenties ook toe. De zaak zou dan ook een lelijke streep door Googles Europese rekening kunnen worden.

Prestigezaak

Vandaag kreeg Google een mededeling van de Commissie in de bus, een ‘statement of objections’. Dat is een gemotiveerd verslag waarin de Commissie zegt te vermoeden dat het bedrijf inbreuken pleegt op het mededingingsrecht. Het onderzoek in deze zaak startte in april vorig jaar. Google krijgt daarop toegang tot het dossier en de kans om zich te verdedigen.

‘De Commissie doet dit alleen als ze overtuigd is van haar gelijk’, zegt Léon Korsten, partner bij advocatenkantoor DLA Piper. ‘Zeker in een prestigieuze zaak als deze.’

‘Al zou het niet de eerste keer zijn moest ze de zaak nadien opdoeken’, zegt Yvan Desmedt, advocaat in mededingingsrecht bij het bureau ­Jones Day. Omdat de verwerende partij goede tegenargumenten aanbracht, bijvoorbeeld.

Gebeurt dat niet, dan kan de zaak twee kanten op: Google verwerpt alle kritiek en clashtfrontaal met Brussel of er wordt een vergelijk gezocht. ‘Daarbij zegt Google dat het de visie van Europa weliswaar niet deelt, maar wel bereid is om aan de bezorgdheden tegemoet te komen’, zegt Desmedt. ‘Het kan zich dan bereid verklaren om enkele stappen te zetten, in ruil voor het stopzetten van de procedure.’

Miljardenboete

Die tegemoetkomingen kunnen van alles zijn. Google zou zich bijvoorbeeld bereid kunnen tonen om ook andere, concurrerende apps met Android te bundelen of het zou akkoord kunnen gaan om de Play Store ook zonder andere apps te installeren. Er zijn veel variaties mogelijk.

Desmedt acht het alvast waarschijnlijk dat er eerder voor het overleg zal worden gekozen. ­‘Google heeft die strategie ook al gevolgd in die andere zaak die de Commissie aanbond rond de zoekactiviteiten.’

Mocht het toch tot een frontale botsing komen waarbij Google het onderspit delft, dan riskeert het bedrijf een boete die kan oplopen tot tien procent van zijn omzet. Op basis van de omzet van 2015 zou dat om 7,4 miljard dollar gaan. ‘Maar dat is erg onwaarschijnlijk’, aldus Desmedt. Google was niet bereikbaar voor commentaar.