Het Syrische leger heeft zondag de volledige controle over Palmyra heroverd op de jihadisten van de groep Islamitische Staat (IS). De Syrische president Bashar al-Assad noemt de herovering een 'belangrijke verwezenlijking' in de strijd tegen terreur.

'Na felle gevechten de voorbije nacht controleert het leger de stad Palmyra volledig, de antieke site en het residentiële deel inbegrepen. Ze (de jihadisten) hebben zich teruggetrokken', zei een militaire bron. IS had de stad uit de oudheid een jaar in handen.

Volgens de bron hebben de IS-strijders 'zich teruggeplooid op Sukhnah, Raqqa en Deir ez-Zor', hun bolwerken in het noorden en oosten van Syrië. 'De genie-eenheden van het leger zijn tientallen bommen en mijnen onschadelijk aan het maken in de antieke stad.' Zo'n 400 IS-strijders zouden bij de slag om de stad gesneuveld zijn.

Het verlies van de stad is een van de grootste tegenslagen voor IS sinds de terreurgroep het kalifaat heeft uitgeroepen in 2014. Voor president Assad is de herovering een bewijs van het succes van de militaire strategie van het leger.

Palmyra moet nu een uitvalsbasis worden voor militaire operaties tegen IS in Raqqa en Deir al-Zor, zegt het Syrische leger. 'Deze overwinning is een dodelijke klap en legt de basis voor het ineenstorten van de moraal van haar huurlingen en het begin van haar nederlaag'.

De Russische president Vladimir Poetin heeft Assad gefeliciteerd. Met de steun van de Russische luchtmacht lanceerden de regeringstroepen op 7 maart een offensief om Palmyra te heroveren op IS, dat de stad in mei 2015 innam. De ruïnes uit de oudheid zijn als erfgoed beschermd door Unesco. Een deel van de schatten zijn door de extremistische groep vernield.