Ons zonnestelsel telt mogelijk een negende planeet, zo hebben astronomen ontdekt. Ze is zo’n tien keer groter dan de aarde, maar tot nu toe is ze nog niet rechtstreeks waargenomen.

Volgens computermodellen zou de mysterieuze planeet, als ze al bestaat, twintig keer verder dan de aarde rond de zon draaien, zeggen de onderzoekers van het California Institute of Technology. Voorlopig hebben ze de planeet gedoopt met de weinig originele naam Planeet Negen.

De auteurs van het artikel - Michael Brown en Konstantin Batygin - hebben hun nieuwe planeet nochtans zelf nog niet gezien. Ze leiden het bestaan van de planeet af uit de bewegingen van enkele dwergplaneten die onlangs ontdekt zijn aan de rand van ons zonnestelsel. De baan die de kleinere objecten beschrijven, moet wel beïnvloed zijn door een verborgen planeet.

Omdat de planeet zo ver van de zon ligt, zal het waarschijnlijk te weinig licht reflecteren om opgemerkt te kunnen worden door een telescoop. Tenzij je heel gericht kan zoeken.

Boze dochtertje

Tot 2006 telden de handboeken al negen planeten in ons zonnestelsel. Maar die negende planeet Pluto werd toen gedegradeerd tot een dwergplaneet, door onderzoek van Michael Brown.

’Mijn dochtertje is nog altijd kwaad op mij omdat Pluto geen planeet meer is’, zegt Michael Brown aan The Washington Post. ‘Enkele jaren geleden suggereerde ze dat ze mij alleen zou kunnen vergeven als ik een nieuwe planeet kon ontdekken. Dus ik denk dat het een beetje door haar is dat ik op deze planeet heb gewerkt.’

Idioot idee

Er circuleerden al een tijdje hypotheses dat er misschien nog een negende planeet in ons zonnestelsel verstopt zat. Brown en zijn collega wilden voor eens en voor altijd komaf maken met die hypothese. ‘We vonden dat een idioot idee’, geeft Brown toe. ‘Als je de baan van een klein object niet kan verklaren, is het altijd de makkelijkste oplossing om te suggereren dat het de schuld is van een onbekende planeet.’

Hemel afspeuren

Maar hoe meer berekeningen en computermodellen Brown en zijn team deden om de mythe van de hypothetische planeet te ontkrachten, hoe meer ze ervan overtuigd raakten dat Planeet Negen wel degelijk moet bestaan.

De auteurs beseffen dat er discussie zal blijven bestaan tot iemand de planeet effectief kan waarnemen. Maar ze maken zich sterk dat het maar een kwestie van jaren is. Volgens hun berekeningen moet het mogelijk zijn om de planeet waar te nemen als die op zijn dichtste punt bij de zon is.

Ook andere astronomen zullen nu hun telescopen richten op de baan van Planeet Negen. En wie de planeet als eerste effectief waarneemt, strijkt ook alle eer op voor de ontdekking.