Het Zwitserse vliegtuig dat voormalige Amerikaanse gevangenen uit Iran vervoerde, is zondag geland in Genève. Dat zei een Amerikaanse diplomaat. In tegenstelling tot wat eerst werd beweerd, bevonden zich slechts drie van de vier Iraans-Amerikaanse burgers die Teheran zaterdag heeft vrijgelaten aan boord van het toestel.

De vijf passagiers worden vervolgens naar een Amerikaanse basis in Duitsland gebracht, zo maakte het Zwitserse ministerie van Buitenlandse Zaken eerder bekend. In tegenstelling tot wat eerst beweerd, zat een vierde gevangene niet op het vliegtuig. Het gaat om Nosratollah Kosravi, over wie maar weinig geweten is. 

Onder de vrijgelaten gevangenen gaat het om - behalve Kosravi - de journalist van de Amerikaanse krant The Washington Post Jason Rezaian, de predikant Saïd Abdeini en de voormalige marinier Amir Hekmati. Zij zijn vrijgelaten in het kader van een akkoord voor gevangenenruil met de Verenigde Staten. Daar zijn zeven Iraanse gevangenen vrijgelaten.

'We zijn heel gelukkig Jason Rezaian, zijn vrouw Yegi, zijn moeder Mary, en Said Abedini en Amir Hekmati te begroeten', aldus Brett McGurk, de speciale presidentiële gezant voor de globale coalitie tegen IS, op Twitter.

'Opgelucht dat nachtmerrie voorbij is'

The Washington Post bevestigde zondag dat Rezaian het islamitische land gezond en wel heeft verlaten. ‘We zijn opgelucht dat deze 545 dagen durende nachtmerrie voor Jason en zijn familie eindelijk voorbij is’, aldus uitgever Fred Ryan.

Ook de familie van de Amerikaanse marinier, die in 2012 in Iran ter dood was veroordeeld voor spionage maar wiens straf werd omgezet naar tien jaar cel, bevestigde dat Hekmati is vrijgelaten. ‘We zijn officieel verwittigd dat hij in een vliegtuig zit om het land te verlaten’, klinkt het in een persbericht.

De Iraanse VN-ambassadeur, Gholam-Ali Koshroo, verklaarde dat Zwitserland, dat de Amerikaanse belangen in Iran vertegenwoordigt, een ‘postieve rol’ speelde en de uitwisseling mogelijk maakte. De gevangenenruil is ongezien voor beide landen, die geen diplomatieke betrekkingen hebben sinds 1980.

De ruil gebeurt nu het historische akkoord tussen Iran en de wereldmachten over het Iraanse kernprogramma van kracht is gegaan.

De zeven Iraniërs die door de VS zijn vrijgelaten, van wie zes de dubbele nationaliteit hebben, waren vervolgd of al veroordeeld omdat ze aan Iran industriële uitrusting hadden verkocht, een overtreding op de internationale sancties tegen Teheran.