Staatssecretaris voor Asiel en Migratie Theo Francken (N-VA) betreurt de weigering van Geraardsbergen om asielzoekers op te vangen. Open VLD-burgemeester Guido De Padt, die op begrip kan rekenen van partijgenoot en vicepremier Alexander De Croo, houdt echter voet bij stuk en reageert scherp.

'Waar je nood aan hebt, is een draaiboek voor de gemeenten. Voor heel veel gemeenten is dit een absoluut nieuwe situatie die zij vroeger niet kenden en ze weten soms niet goed waar ze aan toe zijn', zo reageerde De Croo voor aanvang van het kernkabinet op vragen over zijn Geraardsbergse partijgenoot. 'Ik denk dat alle gemeenten in ons land nood hebben aan meer begeleiding.'

'Een draaiboek zou niets oplossen', reageert Francken echter. 'Dat is eigenlijk gewoon uitleg over hoe je eraan begint. Dat staat los van de beslissing of je het wil doen.'

'Ik ben daar nog niet vaak geweest'

De staatssecretaris betreurt de weigering van Geraardsbergen, dat als enige Vlaamse gemeente - naast het piepkleine Herstappe - weerstand blijft bieden tegen de komst van asielzoekers. Zeker als je weet dat gemeenten als Vilvoorde, die het op meerdere fronten moeilijk hebben, wel bereid zijn tot extra inspanningen. 'Ik ben er nog niet vaak geweest (in Geraardsbergen, red.). Maar vergeleken met Vilvoorde? Ik denk dat dat nog van een andere grootteorde is, eerlijk gezegd.'

Van een verplicht spreidingsplan is voorlopig geen sprake en Francken is ook niet van plan Geraardsbergen te verplichten asielzoekers op te nemen. 'Het is een vrijwillige oproep', merkte hij nog op. 'Dus als hij dat niet wil, dan moet hij dat niet doen. Maar ik mag daar wel mijn mening over hebben, denk ik.'

'Dossiers kennen'

Burgemeester De Padt laat de reactie van staatssecretaris Frankcen niet over zijn kant gaan. 'Hij zou beter eerst zijn dossiers kennen in plaats van goedkope kritiek te geven op lokale besturen', klinkt het. De Padt zegt dat Geraardsbergen zijn deel zal doen als er een spreidingsplan komt. 'Maar dan moeten wel alle factoren mee in rekening worden gebracht.'

Hij haalt daarbij aan dat Geraardsbergen nu al bijna twee keer het Vlaams gemiddelde aan leefloners ondersteunt. 'Wij hebben de voorbije jaren altijd asielzoekers opgevangen. Dat doen wij ook vandaag: erkende vluchtelingen . Als wij mensen opvangen, willen we dat goed doen en met de nodige ondersteuning.'

'Wat meer langskomen'

Dat Francken zegt dat hij nog niet vaak in Geraardsbergen geweest is, kan ook maar op matige waardering rekenen. 'Hij zou hier beter wat meer komen, dan zou hij weten waarover hij spreekt', aldus De Padt. 'Hij zou dan weten dat de Provincie Oost-Vlaanderen een negatief advies heeft gegeven voor opvang op het Provinciaal Domein, wat de vraag was van Fedasil. Hij zou dan ook weten dat de N-VA-fractie  in de gemeenteraad van Geraardsbergen ermee akkoord ging om te wachten op een spreidingsplan en zich in afwachting daarvan niet uit  te spreken over spontane opvanginitiatieven.' 
 
De Padt vraag zich ook af of Francken even scherp zal zijn voor het Antwerpse stadsbestuur. 'Antwerps OCMW-voorzitter Fons Duchateau, een partijgenoot van meneer Francken, zegt dat ingaan op de vraag om meer asielzoekers op te vangen een 'manifeste blunder' zou zijn. Als ik mij niet vergis, woont daar ook een partijvoorzitter die meneer Francken zeer goed kent. Ik verwacht even scherpe woorden van de staatssecretaris over de houding van zijn Antwerpse partijgenoten. Of hanteert de staatssecretaris twee maten en twee gewichten?'