Geraardsbergen blijft vechten tegen komst asielzoekers
Burgemeester van Geraardsbergen, Guido De Padt. Foto: pma

Alle Vlaamse gemeentes vangen al asielzoekers op, behalve twee: het piepkleine Herstappe (89 inwoners) en... Geraardsbergen. ‘Wij kampen met veel leefloners en dat voelen we. Het water staat ons nu al aan de lippen.’ Dat schrijft De Standaard in zijn ochtendkrant.

De oproep van staatssecretaris voor Asiel en Migratie Theo Francken (N-VA) aan de gemeenten om op vrijwillige basis asielzoekers op te nemen, heeft zijn effect niet gemist. Terwijl hij werkt aan een spreidingsplan dat de lasten beter over de 308 Vlaamse gemeenten moet verdelen, richtte hij zich tot de burgemeesters met de vraag om in de tussentijd op vrijwillige basis extra inspanningen te leveren.

Een rondvraag leert dat zowat alle burgemeesters die vraag ter harte hebben genomen. Op 20 oktober telde Vlaanderen nog 14 gemeenten die geen asielzoekers opvingen en ook geen concreet plan hadden om dat te doen. Vandaag zijn dat er nog maar twee.

De eerste is Herstappe, de kleinste gemeente van Vlaanderen, amper enkele straten groot en met een inwonersaantal van 89. De tweede is van een heel andere grootteorde. Geraardsbergen is met bijna 34.000 inwoners en een oppervlakte van bijna 80 vierkante kilometer een middelgrote Vlaamse stad. Maar burgemeester Guido De Padt (Open VLD) weigert om vrijwillig asielzoekers op te vangen.

Tandvlees

‘Wij willen mensen in nood helpen’, zegt De Padt, ‘maar alleen op weloverwogen wijze. We zitten nu al op ons tandvlees. Dan is het geen teken van goede wil om er ook nog asielzoekers bij te nemen.’

‘Als het echt moet, zullen wij onze verantwoordelijkheid opnemen’, zegt hij. ‘Een muur optrekken rond onze stad gaat te ver, maar we gaan niet zelf vragen naar iets wat onze zorgverlening in het gedrang brengt.’

De andere achterblijvers hebben intussen wel stappen ondernomen. In Gingelom, Lebbeke, Zelzate en Mesen – een stadje met 1.040 inwoners – zijn de eerste asielzoekers aangekomen. In Bever, Blankenberge, Keerbergen, Moerbeke, Spiere-Helkijn, Machelen, Haaltert en Sint-Laureins liggen concrete plannen op tafel.

Staatssecretaris Francken laat weten de houding van De Padt te betreuren. ‘We worden geconfronteerd met de grootste vluchtelingencrisis sinds de Tweede Wereldoorlog’, zegt zijn woordvoerster. ‘We moeten dit samen dragen. Bovendien is het waarschijnlijk dat er een verplicht spreidingsplan komt. De al geleverde inspanningen inzake opvang van asielzoekers zullen daarbij in rekening worden gebracht.’