Bartel Van Riet - de bekendste botanicus van Vlaanderen - trad in het Mars Desert Research Station van NASA in de voetsporen van Mark Watney. Hij nam er deel aan een intensieve astronautensurvival. In de hitteblakerende woestijn van Utah leerde hij onder meer oriënteren, water zuiveren en een gastronomisch diner bereiden met astronautenvoeding.

Het Mars Desert Research Station (MDSR) is een onderzoeks- en trainingskamp voor onder meer astronauten die - ooit in werkelijkheid - naar Mars zullen vertrekken. Het complex bevindt zich middenin de rode woestijn van Utah, waar zandduinen overlopen in rotsformaties, heuvels en bergkammen. NASA, en de samenwerkende Mars Society, hebben niet toevallig die locatie uitgekozen. Het is zowat de énige plek binnen de Verenigde Staten die met zijn uitgestrekte omgeving, rode kleur en geologie het felst op Mars lijkt. Op het terrein bevinden zich onder meer een wooneenheid (de HAB), een observatorium en een plantenserre. De HAB is een cilindervormig twee verdiepingen tellend bouwwerk, waar de astronauten in kunnen leven en werken. Er is onder meer een badkamer, slaapvertrek, opslagruimte, onderzoekskamer en een keuken aanwezig. De meeste onderzoekers en astronauten dossen zich uit in een ruimtepak wanneer ze zich buiten de habitat begeven - overdag gebeurt dat meestal onder de blakende woestijnzon. Niet te onderschatten, want de buitentemperaturen kunnen hoog oplopen, tot 40 graden of meer, waardoor zo'n pak meteen als een stoombad aanvoelt.

Bartel kreeg de 'luxe' om de Mars-beproeving in korte broek en T-shirt te ondergaan. Maar dat maakte de ervaring er zeker niet minder intens door. Tijdens het survivalweekend werd een reddingsmissie op Mars gesimuleerd, waarbij Bartel in de rol van astronaut in nood kroop. Zijn training/ervaring bestond uit vier verschillende beproevingen: navigeren, drinkbaar water produceren, het opzetten van communicatie en het bereiden van een warme maaltijd door uitsluitend gebruik te maken van astronauteningrediënten. Hoe hij het er vanaf heeft gebracht, ontdenkt u in het bijhorende filmpje. Maar weet dat oriënteren achter het stuur van een terreinwagentje zonder kaart of gps behoorlijk listig is. Dat u om audiocontact te kunnen leggen met de thuisbasis best wat logisch verstand benodigd, én dat u om zuiver, drinkbaar water te produceren - door gebruik te maken van waterstof en een complexe chemieopstelling - zeker het nodige geduld aan de dag dient te leggen. Benieuwd wat Bartel van de smaak van zijn waterbrouwsel en ruimtemaaltijd vond, hoe hij het er bij de rest van de proeven vanaf heeft gebracht, én of hij ooit graag eens op Mars zou willen vertoeven?