Een aanhoudende hittegolf onder water bedreigt 12.000 vierkante kilometer koraalriffen. Mogelijk volgt de grootste koraalsterfte in de geschiedenis, zo waarschuwen wetenschappers.

Sinds 2014 verbleken koraalriffen in alle oceanen door een hittegolf onder water. Die is het gevolg van de opwarming van de aarde. Tegen het einde van dit jaar zullen 38 procent van de koraalriffen aangetast zijn. Zo’n vijf procent zal afgestorven zijn.

Een grote massa van warm water in het noordoosten van de Stille Oceaan, gekend als ‘The Blob’, heeft al heel wat koraalriffen schade toegebracht, zo staat in de waarschuwing.

Het is de derde keer sinds de metingen dat zo’n bedreiging zich voordoet. In 1998 en 2010 gaven experts een gelijkaardige waarschuwing. Beide jaren waren ook uitzonderlijk warm. In de drie gevallen viel de waarschuwing samen met een El Niño. Het natuurverschijnsel, dat eens om de 4 tot 10 jaar voorkomt

Koraalriffen zijn schatkamers van biodiversiteit en bijzonder belangrijk voor het ecosysteem onder water. Hoewel de riffen slechts één procent van het oceaanoppervlak bestrijken, zijn ze van levensbelang voor een kwart tot een derde van de zeewezens.