'Robots groeien exponentieel'
Foto: rr
Wat komt er in u op bij het woord robot? R2-D2 van Star Wars? The Terminator? Een robot die de mens wil helpen, of een die ons probeert te doden? Het grootste deel van de robotten vinden we vandaag terug in industriële toepassingen en doen eerder 'domme' opdrachten. Dom of niet, ze slagen erin bepaalde taken nauwkeurig, snel en veilig uit te voeren. Robots zijn goed voor omgevingen zonder variatie. Maar de toegenomen rekenkracht en technologische vooruitgang zal de robot ook buiten de fabrieken laten opduiken.

Verschillende drijfveren verklaren het exponentieel succes van robotten: toegenomen verwerkingssnelheid, lagere kost en grootte van sensoren, en tot slot verbeterde interface en gemak van programmeren. In een ver verleden had je een diploma in 'robotics' nodig om een robotarm te doen bewegen. Vandaag liggen de kaarten heel anders. Het is kinderspel geworden om robots aan het werk te zetten met 'drag en drop' handelingen. Een diploma is overbodig.

Videoconferenties zijn merkelijk beter dan de telefoon, maar nog steeds niet wat ze zouden moeten zijn. De Beam-robot brengt daar verandering in. Voor ons, techbedevaarders, leek het op het eerste gezicht een scherm dat in de zaal rondracete met het gezicht van guru Rob Nail. Op het tweede gezicht begrepen we dat het fantastische implicaties met zich meebracht. Enkel de prijs is iets minder fantastisch. Zo'n 15.000 Amerikaanse dollar (USD) wordt er vandaag voor neergeteld. Als de kost verder teruggebracht wordt - en dat zal gebeuren - zullen bedrijven daar ongetwijfeld op springen. Stel dat u wenst deel te nemen aan een conferentie in Singapore die welgeteld twee uur duurt. Dankzij de Beam-robot spaart u niet enkel twee vluchten van 12 uur uit, maar ook een vreselijke jetlag. Een werknemer bij Beam ging nog een stapje verder en stuurde zijn robot onlangs naar de Apple store om in de lijn te staan voor de nieuwe iPhone 6s. Dit voorbeeld wekte de interesse bij veel techbedevaarders om het ding aan te kopen. De Beam-robot kan afgehaald worden in een winkel in Californië. Uiteraard bedienen robots er de klanten.

Robotten kunnen ook ingeschakeld worden als gezelschap voor kinderen, vrijgezellen, families en ouderen. De robot Dinosaurus Pleo, bijvoorbeeld, is zo levensecht dat het door tweejarigen niet langer aanzien wordt als speelgoed maar als huisdier. Robots kunnen ook een belangrijke bijdrage leveren bij het aanpakken van het vergrijzingsprobleem. Japan heeft lang met het idee gespeeld om robotten in te zetten als zorgverstrekkers. De voorbije jaren investeerde het land dan ook veel in de ontwikkeling van dergelijke robotten. Vandaag liggen ze zelfs in de winkel. Begin dit jaar lanceerde Softbank Pepper een van de vele persoonlijke robotten. Deze kan menselijke emoties lezen en er zelfs op reageren.

De donkere zijde van dit verhaal is dat er mensen het leven lieten door robots. In Westerse productiefabrieken worden robots in veiligheidskooien gehouden om toevallig contact met mensen te vermijden. Maar ongevallen gebeuren. In juli overleed een arbeider op die manier in de fabriek van Volkswagen. De ceo van Singularity University meent bovendien dat het een slecht idee is om robotten wapens te geven.

Een van de grootste beperkingen van robotica vandaag is het vermogen. Batterijen worden beter, maar vormen nog steeds de grootste hinderpaal. De robot zit momenteel in zijn peuter- en kleuterjaren. Net zoals de kleintjes ontwikkelen ze motorische vaardigheden zoals staan, lopen, klimmen en ook taalvaardigheden met hun eerste woordjes en zinnen. Maar bovenal groeien ze snel, heel snel. Ze groeien exponentieel.

Econopolis trekt deze week met een groep Vlaamse ondernemers naar de technologische hotspot van de wereld. Gedurende het hele verblijf kunt u hier op standaard.biz exclusief de blog over deze reis naar Silicon Valley meevolgen.