De universiteit van Birmingham bezit mogelijk al bijna een eeuw de oudste Koranfragmenten ter wereld zonder dat de onderwijsinstelling in het Verenigd Koninkrijk van iets wist.

Het was even schrikken toen onderzoekers met moderne koolstofdateringsmethoden enkele documenten uit de collectie boeken van de universiteit van Birmingham onder de loep namen. Tussen een speciale collectie boeken uit het Midden-Oosten zit namelijk al bijna een eeuw een fragment van de Koran verstopt dat minstens 1370 jaar oud is.

De datum van het document valt daardoor samen met de tijd waarin de profeet Mohammed, de stichter van de islam, geleefd heeft (ongeveer 570-632). De teksten werden neergepend op schapen- of geitenvel en zijn bijzonder goed bewaard gebleven, waardoor de tekst nog duidelijk leesbaar is.

Wildste dromen en vreugdetranen

De directeur van de bijzondere collecties van Birmingham is in zijn nopjes: ‘We hadden in onze wildste dromen nog niet durven verwachten dat het werk zo oud is. De persoon die deze tekst geschreven heeft, kan de profeet Mohammed persoonlijk gekend hebben of hem hebben horen prediken. Deze documenten zijn van onschatbare historische waarde.’

Ook gelovigen van de moslimgemeenschap in Birmingham kunnen het nauwelijks geloven. ‘Toen ik de pagina’s te zien kreeg, prikten de vreugdetranen in mijn ogen’, zegt Muhammad Afzal, voorzitter van de Centrale Moskee van Birmingham.

Vanwaar komen de geschriften?

De mogelijk oudste Koranfragmenten ter wereld zijn opgesteld in het Hijazi-schrift, een voorloper van het Arabisch. Ze werden in de jaren twintig door een geestelijke in Mosul (Irak) bijgehouden in een speciale collectie en werden daarna overgedragen aan de universiteit van Birmingham.

Onderzoekers durven voorlopig niet met zekerheid zeggen dat het om het alleroudste Koranfragment ter wereld gaat omdat de koolstofdateringsmethoden niet honderd procent nauwkeurig zijn.