Irak krijgt eerste vier Amerikaanse F-16’s in strijd tegen IS
archiefbeeld Foto: AP

Irak heeft maandag de eerste vier Amerikaanse gevechtsvliegtuigen van het type F-16 ontvangen. De straaljagers betekenen een versterking van het Iraakse leger in de strijd tegen terreurgroep Islamitische Staat (IS). Irak begon een offensief in het westen van het land om de provincie Al-Anbar te heroveren op de islamisten.

De vier toestellen zijn aangekomen ‘op de luchtmachtbasis Balad’, op ongeveer 70 kilometer ten noorden van Bagdad, aldus het Iraakse ministerie van Defensie. De ontplooiing van de toestellen liep vertraging op, gezien de basis zich in een instabiele zone bevindt waar regeringstroepen onlangs nog tegen IS vochten.

De Verenigde Staten leveren in totaal 36 F-16’s aan Irak en leiden daarvoor Iraakse piloten op in de staat Arizona. Een van die piloten kwam eind juni om het leven bij een ongeval tijdens een oefening om het toestel in de vlucht te bevoorraden.

Grote sprong voorwaarts

De F-16’s betekenen een grote sprong voorwaarts voor het Iraakse leger, dat momenteel over propellervliegtuigen van het type Cessna Caravan en oude Russische Soechoj-25-vliegtuigen voor grondaanvallen beschikt. De nieuwe toestellen zullen ook ingezet worden tegen IS.

Het Iraakse leger startte maandagochtend een offensief op om de provincie al-Anbar te heroveren op IS. Daarvoor zijn in totaal 10.000 manschappen gemobiliseerd. Behalve het leger nemen ook sjiitische milities en soennitische stammen deel.

De vooral door soennieten bewoonde provincie is een van de belangrijkste bolwerken van IS. De extremisten namen in mei nog de provinciale hoofdstad Ramadi in. Met Fallujah controleren ze ook de op een na belangrijkste stad in de provincie.