Google wil wifi in de telefooncel
De laatste telefooncel in België werd in juni nog afgebroken. Foto: BELGA

Sidewalk Labs, een nieuwe start-uptak van Google, zet zijn schouders onder een project dat oude telefooncellen wil ombouwen tot gratis publieke wifihotspots. En dat net nu in België de laatste telefooncel uit het straatbeeld verdween.

Toen Google-CEO Larry Page eerder deze maand bekend maakte dat zijn bedrijf met de nieuwe start-up Sidewalk Labs zou gaan inzetten op stadsontwikkeling, deed dat hier en daar wenkbrauwen fronsen. De internetreus zet met zijn ‘moonshotprojecten’ doorgaans namelijk in op radicaal innovatieve projecten, zoals de zelfrijdende auto. Maar met Sidewalk Labs mikten ze op ‘technologie die de leefbaarheid van steden moet verbeteren’, zoals toepassingen die transport efficiënter laten verlopen.

De draagwijdte van die strategie wordt stilaan duidelijker, nu Sidewalk Labs de twee bedrijven achter LinkNYC over neemt. Dat project werd in 2012 opgestart in New York, en omvat het plan om de 73.000 oude telefooncellen van de stad om te turnen tot gratis publieke wifihotspots. Het eerste bedrijf, Control Group, zorg voor de gebruiksinterface van de nieuwe hubs. Het andere, Titan, staat in voor de advertenties die het project zullen moeten financieren. Door de bedrijven samen te laten smelten tot Intersection zal Google nu proberen het openbare systeem ook buiten New York te introduceren.

Ook in België?

In de eerste plaats mikt Google met dit project op de VS. Daar hebben nog 55 miljoen mensen geen toegang tot breedband. Maar de internetgigant hanteert ook minder altruïstische motieven: hoe meer mensen toegang hebben tot internet, hoe groter Googles afzetmarkt wordt.

Colin O’Donnel, die Control Group mee oprichtte, liet al weten dat het Sidewalk Labs zich niet enkel op telefooncellen zou toespitsen. ‘Misschien vervangen we een telefooncel in New York, maar gebruiken we bushokjes in Philadelphia of fietsdeelpunten in San Francisco. Geen twee steden zijn dezelfde, dus we moeten ons overal aanpassen.’ Er is dus nog hoop voor Belgische steden, waar de laatste telefooncellen enkele weken geleden al uit het straatbeeld verdwenen.