Een 80-jarige man die positief getest had voor MERS (Middle East Respiratory Syndrome), is gestorven. Dat meldden officiële instanties maandag. Het aantal Zuid-Koreaanse doden ligt daardoor nu op zes. Er worden volop maatregelen getroffen om verdere besmetting te voorkomen. Zo is een volledig dorp al in quarantaine geplaatst.

De maandag gestorven man werd in het ziekenhuis behandeld voor een longontsteking toen werd vastgesteld dat hij met het virus besmet was. Hij kreeg het van een andere patiënt in het ziekenhuis waar hij lag in in Daejeon, op 140 kilometer ten zuiden van Seoul. Op dit moment telt Zuid-Korea al 87 patiënten die besmet zijn met MERS.

De vicepremier van Zuid-Korea, Choi Kyung Hwan, zei zondag dat de epidemie 'beheersbaar' is. Er worden wel strengere maatregelen getroffen. Zo zijn al zeker 2.500 mensen in quarantaine geplaatst - sommigen in het ziekenhuis, maar de meesten thuis - en worden gsm's getraceerd. 1.870 scholen zijn gesloten, het is opmerkelijk rustiger in Seoul en de meeste mensen durven de straat niet meer op zonder mondmasker. Daardoor dreigt het land nu ook zonder maskers te zitten, de rekken in supermarkten en apothekers worden massaal leeggehaald. Hoewel er nog geen reisadvies gegeven is, hebben al duizenden mensen hun vlucht naar Zuid-Korea geannuleerd.

Ook een volledig dorp is in quarantaine geplaatst. Aan de toegangswegen naar het dorp Jangduk staan mannen in witte beschermende pakken. Ze bewaken de weg naar het dorp dat op 280 kilometer ten zuiden van Seoul ligt. Donderdag werd bij een 72-jarige vrouwelijke inwoner van het dorp MERDS vastgesteld en daarop werd het dorp volledig afgesloten. 'Het is geen oorlog en we hebben vooraf geen melding gekregen', zegt een inwoner. Het enige contract met de buitenwereld is met een gezondheidsofficiëlen die om de twee dagen hun temperatuur komen controleren. Het dorp wordt van de nodige voorzieningen, zoals eten, voorzien.

De eerste patiënt met MERS (Middle East Respiratory Syndrome) in Zuid-Korea was iemand van 68 die in mei van een reis uit Saudi-Arabië was teruggekeerd. Dinsdag rapporteerden de autoriteiten de eerste twee doden die stierven aan het virus, donderdag de derde. Het gaat om oudere personen die al een andere ziekte hadden. 2.500 personen die mogelijk besmet zijn, zitten in quarantaine. Symptomen zijn koorts, longontsteking en nierfalen.

Ongerust en kwaad

De overheid heeft beloofd alles in het werk te stellen om de uitbraak van het virus te stoppen. Met 87 geïnfecteerden is Zuid-Korea het land met de meeste slachtoffers met MERS buiten het Midden-Oosten. Het aantal besmette patiënten stijgt dagelijks en zo groeit ook onrust en kwaadheid bij de bevolking en ook de buurlanden maken zich zorgen. In China werd vorige week een eerste drager van het virus behandeld, een Zuid-Koreaanse man die naar Hong Kong reisde.

Intussen wordt door de verschillende autoriteiten met de vinger naar elkaar gewezen. De nationale overheidsinstanties werden er donderdag van beschuldigd niet snel genoeg de bevolking te informeren. Een arts die een patiënt met MERS behandeld had en daarna, op zaterdag 30 mei, een conferentie met 1.565 mensen in Seoul had bijgewoond, bleek ook met het virus besmet te zijn. Alle aanwezigen van de bijeenkomst werd aangeraden om, vrijwillig, in quarantaine te gaan. Moon Hyung-pyo, minister van Volksgezondheid, zei dan weer dat het niet volledig om correcte informatie ging en hij geen paniek wilde zaaien onder de bevolking.

Vluchten geannuleerd, scholen gesloten

Het virus werd voor de eerste keer in Saoedi-Arabië vastgesteld in 2012. De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) had op 3 juni 1.179 bevestigde MERS-gevallen wereldwijd vastgesteld. Minstens 442 mensen overleden reeds aan het virus. De meeste gevallen in Zuid-Korea werden vastgesteld in een ziekenhuis in Pyeongtaek, een stad op 65 kilometer van Seoul.

SARS

De uitbraak van dit virus brengt pijnlijke herinneringen naar boven aan het virus SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome) dat tussen 2002 en 2003 opkwam en wereldwijd 800 mensen doodde. MERS behoort tot de familie van de coronavirussen, die naast veel verkoudheden ook SARS kunnen veroorzaken.