Bijna 35 uur na de scheepsramp in China zijn nog steeds 430 van de 458 passagiers van de ferry op de Yangtse-rivier vermist. Duikers blijven het gekapseisde schip doorzoeken naar overlevenden. Mogelijke oorzaak van de ramp zou een tornado zijn geweest, aldus officiële instanties op een persconferentie.

Zesentwintig lichamen werden al geborgen, zo meldt de Chinese openbare nieuwsdienst CCTV. Veertien opvarenden konden gered worden. Over het grootste deel van de aanwezigen op het schip is nog geen duidelijkheid. Reddingswerkers blijven zoeken naar overlevenden, maar de kans dat er nu nog uit de romp van het schip gered worden, wordt steeds kleiner. Dit zou wel eens China's grootste scheepvaartramp in zestig jaar kunnen zijn.

Volgens officiële instanties zijn op dit moment zeker tweehonderd duikers aan het zoeken in het water. 'Zolang er ook maar de minste hoop is, blijven we ons honderd procent inzetten', verklaarde Yang Chuantang, Chinees minister van Mobiliteit.

De passage van een kleine tornado zou de ramp veroorzaakt hebben. Dat zeiden verantwoordelijken van de Chinese weerdienst. De tornado verplaatste zich heel snel, met windsnelheden van meer dan 117 km per uur en neerslag van meer dan 64 mm in een uur, aldus het staatsbureau voor meteorologie. Een werknemer van het bureau zei dat alle verantwoordelijken voor het dossier naar de plaats van het drama zijn gestuurd.

Het Chinese woord dat het nationale agentschap gebruikt, kan door 'cycloon' vertaald worden. De term is dan ook in de officiële Engelstalige Chinese pers gebruikt, maar de omschrijving van het fenomeen komt overeen met dat van een tornado. De tornado duurde tussen 15 en 20 minuten op het ogenblik dat het vaartuig kapseisde. Het weersfenomeen had een diameter van ongeveer een kilometer, was 'regionaal, van beperkte omvang en plotseling veroorzaakt', aldus het bureau. De exacte locatie en het traject zijn niet verduidelijkt.

Tornado's komen vaak voor in de Verenigde Staten, maar in China zijn ze eerder zeldzaam. Soms vinden ze plaats in provincies zoals Hubei, aldus nog een verantwoordelijke van het bureau.