Bij de scheepsramp van de Eastern Star op de Yangtse-rivier zijn al zeker vijf mensen omgekomen, honderden zijn nog vermist. Al vijftien mensen werden gered, onder wie ook de kapitein en hoofdtechnicus van het schip. Duikers hebben geklop gehoord uit het ruim van de gezonken passagiersboot, maar het leverde vooralsnog amper resultaat op.

In een race tegen de tijd trachten een duizendtal reddingswerkers met 40 reddingssloepen nu nog overlevenden te vinden. Bovenop het 76 meter lange schip, dat ondersteboven in het water ligt, luisteren medewerkers van reddingteams of ze nog leven binnenin horen. Passagiers die binnenin vastzitten, waren te horen. Daarop trachttten reddingswerkers in het schip te geraken. Ook rondom het schip zoeken duikers in het water naar overlevenden. De reddingsactie wordt ook vermoeilijkt door hevige wind en regen. Voor nabestaanden is het bang afwachten, terwijl de frustraties over de onduidelijkheid rond de situatie toenemen.

Hoeveel mensen gered werden, is vooralsnog niet helemaal duidelijk, de berichten hierover spreken elkaar tegen. Volgens CCTV werden veertien mensen gered, Xinhua News spreekt van vijftien overlevenden. 

Er werden al vijf lichamen geborgen. De kapitein en de hoofdtechnicus van het schip konden zichzelf in veiligheid brengen. Zij werden door de politie in voorlopige hechtenis gebracht en worden op dit moment verhoord. Zelf zeggen ze dat een cycloon de oorzaak van de ramp was. De bemanning zou geen noodsignaal hebben uitgestuurd, mogelijk omdat het zinken zo snel ging. 'Binnen de minuut kapseisde het schip', verklaart Zhang Hui, een overlevende die tien uur in het water dreef.

Het Chinese schip 'Eastern Star' of 'Dongfangzhixing', met aan boord 405 Chinese passagiers, vijf medewerkers van het reisagentschap en 41 bemanningsleden, zonk rond 21.30 uur lokale tijd, 14.30 uur bij ons.

De meeste opvarenden waren Chinese toeristen, veelal tussen 50 en 80 jaar uit de buurt van Shanghai. De jongste passagier is een kind van drie jaar. De boot vaarde van de stad Nanjing, in het oosten van het land, naar Chogqing in het zuid-westen, een tocht van zeker 1.500 kilometer. Ongeveer halfweg, in Jianli liep het mis, toen het schip zonk op 3 kilometer van de kust in het gedeelte waar de rivier 15 meter diep is. Dat meldde de Chinese nieuwsdienst CCTV.

'Lessen trekken'

De Chinese premier Li Keqiang is dinsdag gearriveerd op de plaats van de ramp. Hij riep al op 'dat er lessen moeten worden getrokken' uit het incident. De Chinezen beklagen zich op het internet vooral over het gebrek aan informatie. 'Toen de ferry Sewol in Zuid-Korea zonk, werd er 24 uur op 24 over bericht', klinkt het.

Het passagiersschip, 'Eastern Star' gedoopt, werd gebouwd in 1994 en heeft een capaciteit van meer dan 500 passagiers. De Yangtse-rivier is de derde langste rivier ter wereld en de langste van Azië. Hij is 6.300 kilometer, begint in de bergen van Tibet en loopt tot de Oost-Chinese Zee. Het is niet de eerste keer dat de rivier slachtoffers maakt. In januari kwamen nog 22 mensen om het leven bij een schipbreuk.