Al zo’n 120.000 saiga-antilopen, een met uitsterven bedreigde soort uit Centraal-Azië, zijn dood teruggevonden op de steppe van Kazachstan. Dat is meer dan een derde van de populatie. Experts breken zich het hoofd over deze massasterfte.

Rond tien mei begonnen de dieren massaal te sterven. In slechts enkele weken tijd zijn bijna 121.000 karkassen geteld. Voor een bedreigde diersoort is dat dramatisch. Omdat het kalverseizoen is, zijn hele vrouwelijke kuddes met hun jongen gestorven.

Wetenschappers onderzoeken wat de oorzaak kan zijn van de massale sterfte. Daarbij houden ze ook rekening met een nog onbekend virus. Vorige week stelden onderzoekers van het VN-programma UNEP dat twee bacteriën, pasteurella en clostridia, een rol lijken te spelen bij de massa-sterfte. Maar het immuunsysteem van de dieren leek al verzwakt door een andere, onbekende factor.

Een van die mogelijke factoren is klimatologisch. De afgelopen winter was erg koud en de herfst erg nat. Dat kan de antilopen kwetsbaarder hebben gemaakt voor de bacteriën.

Dalend aantal

Voor het einde van de IJstijd leefden de saiga-antilopen in een uitgestrekt gebied van Engeland tot Alaska. Door de opwarming van het klimaat leefden ze verder op de steppen van Centraal-Azië. Na de val van de Sovjet-Unie was het aantal saiga-antilopen echter met 95 procent uitgedund. De oorzaak lag voornamelijk bij stropers die de dieren doodden om hun hoorns te verkopen.

In 2006 ondertekenden de vijf landen waar er nog saiga-antilopen leven - Kazachstan, Mongolië, Rusland, Turkmenistan en Oezbekistan - een verdrag om de dieren te beschermen. Sindsdien steeg het aantal antilopen weer van 50.000 naar 250.000.

Experts vrezen het ergste voor de antilope. ‘Het is een enorme tragedie’, zegt wetenschapper Bibigul Sarsenova. ‘Als dit volgend jaar opnieuw gebeurt, dan verdwijnen ze misschien voorgoed.’

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig