Amerikaanse universiteit haalt standbeeld van Belgische pater weg
Foto: Twitter/@emmaculatejones

De universiteit van Saint Louis in de Verenigde Staten heeft een standbeeld van de Belgische missionaris Pieter-Jan De Smet, ooit nog kanshebber voor de titel van ‘De Grootste Belg’, verwijderd. ‘De boodschap die het standbeeld uitdraagt, is niet echt de boodschap die wij willen uitdragen.’

‘Where the Rivers Meet’, zo heet het standbeeld dat jezuïet-missionaris Pieter-Jan De Smet uitbeeldt die een trapje hoger staat dan twee indianen. De Smet steekt een kruis omhoog en het lijkt er dus sterk op dat hij de indianen, waarvan er een al knielt, wil bekeren tot het christendom.

Dat was ook een deel van de missie van ‘Grote Zwartrok’, zoals de indianen van Noord-Amerika de jezuïetenpater noemden. De Smet werd geboren in Dendermonde in 1801 en was een jezuïet, missionaris, ontdekkingsreiziger en pionier. Hij trok naar Amerika en werd daar tot priester gewijd. Hij overleed in 1873 in Saint-Louis (Missouri) en werd daar ook begraven. In 2005 werd hij voorgedragen voor de verkiezing van ‘De Grootste Belg’, maar strandde hij op plaats 168.

Cultureel gevoelig

Geen wonder dus dat de katholieke universiteit van Saint-Louis (SLU) een standbeeld heeft van de pater. Het staat voor Fusz Hall, een gebouw dat eigendom was van de jezuïeten. Of liever stond, want woensdag werd het na zestig jaar verwijderd.

‘De afgelopen jaren hebben verschillende stafleden al openlijk gevraagd of het standbeeld wel “cultureel gevoelig” is’, zei Clayton Berry, een communicatieverantwoordelijke van SLU, aan St. Louis Magazine.

Het komt erop neer dat studenten en docenten vinden dat het standbeeld het overwicht van het blanke ras, het kolonialisme en zelfs de slavernij viert. In het studentenblad werd het als volgt omschreven: ‘De boodschap die het standbeeld geeft aan de indianen, is: “je hoort hier niet thuis als je je niet onderwerpt aan onze cultuur en religie”. Een boodschap die we niet willen uitdragen.’

Het bestuur van de universiteit heeft de hint gesnapt en het standbeeld is dus woensdag weggehaald. Geen nood, wie wil, kan het nog steeds bezichtigen. Het komt in het museum van de universiteit te staan.

 

 

Pater De Smet wordt door verschillende historische bronnen geprezen voor zijn positieve ingesteldheid tegenover de Noord-Amerikaanse indianen. Wie nog een standbeeld van de man in open lucht wil zien, kan terecht in zijn geboortestad Dendermonde. Daar staat hij voor de Onze Lieve Vrouwekerk.