Na meer dan tien jaar in de ruimte is de onbemande Nasa-ruimtesonde Messenger zoals gepland te pletter geslagen op de planeet Mercurius.

Het Amerikaanse ruimtevaartbureau bevestigt dat de sonde is neergestort om 21.26 uur Belgische tijd, nadat het tuig al zijn brandstof had opgebruikt.

Het neerstorten gebeurde met een snelheid van zo'n 14.000 kilometer per uur, waarbij een krater werd geslagen. 'Het is geëindigd met een knal, toen de oppervlakte van Mercurius werd bereikt. We vieren Messenger als een meer dan succesvolle missie', verklaarde John Grunsfeld, co-bestuurder voor ruimtemissies bij NASA. 

De Messenger werd in augustus 2004 gelanceerd. De sonde cirkelde al vier jaar rond Mercurius, de meest binnenste planeet van ons zonnestelsel. Ze heeft daarbij meer dan 270.000 foto’s gemaakt en daarvoor nooit geziene regio’s in kaart gebracht.

De belangrijkste ontdekking bevestigde de hypothese dat de kleinste planeet van ons zonnestelsel ter hoogte van haar polen grote hoeveelheden bevroren water heeft.

De sonde was het eerste ruimtetuig om rond Mercurius te cirkelen sinds de Mariner-10 dat in 1974 en 1975 haar voordeed.