De Fransen zijn zondag massaal de straat opgegaan om hun afschuw uit te spreken over de terreurdaden van de voorbije dagen. In Parijs kwamen volgens de organisatoren 1,3 tot 1,6 miljoen mensen bijeen voor een stille mars. Ook op andere plaatsen in Frankrijk kwamen in totaal nog eens ongeveer 2,5 miljoen n mensen op straat om hun steun te betuigen aan de waarden van de Franse Republiek.

De mars tegen het terrorisme in Parijs is van een 'ongeziene' omvang, wat het volgens het ministerie van Binnenlandse Zaken onmogelijk maakt om het aantal deelnemers te tellen. 'De manifestanten zijn verspreid over een perimeter die veel ruimer is dan de oorspronkelijk voorziene trajecten', aldus het ministerie. Het ministerie schat het aantal manifestanten op 1,3 tot 1,6 miljoen. De uitzonderlijk hoge opkomst maakt een meer precieze telling onmogelijk.

Even voordien had een van de organisatoren getweet dat er tot 1,5 miljoen mensen aanwezig waren op de mars in de Franse hoofdstad. "Fantastisch Frankrijk! Men vertelt mij dat we met 1,3 tot 1,5 miljoen zijn in Parijs", zo berichtte François Lamy, een socialistisch parlementslid en voormalig minister.

Franse vlaggen, affiches met "Je suis Charlie" en reusachtige potloden ter ere van de vrije meningsuiting waren prominent aanwezig op de mars. Her en der werd de Marseillaise aangeheven, maar er werd ook geapplaudisseerd toen mensen pancartes zagen met de tekst "Je suis juif" of de Arabische vertaling van "Je suis Charlie", of spandoeken met teksten als "Ik ben moslim maar geen terrorist".

Vijftigtal wereldleiders

'Parijs is vandaag de hoofdstad van de wereld', zo verklaarde president Francois Hollande voor hij aan de mars begon. Een vijftigtal wereldleiders waren naar Parijs afgezakt om hun solidariteit te betonen. 

Bij aanvang van de mars liepen nabij Hollande onder meer de Britse premier David Cameron, de Duitse bondskanselier Angela Merkel, de Turkse premier Ahmet Davitoglu, de leiders van de Europese instellingen, de Israëlische premier Benjamin Netanyahu én de Palestijnse president Mahmoed Abbas (zij het niet naast elkaar). Nicolas Sarkozy, de voorganger van Hollande, liep ook op de eerste rij. Namens België nam premier Charles Michel deel. De wereld- en regeringsleiders namen een minuut stilte in acht.

De optocht van prominenten duurde niet lang. Een kwartiertje na de start van de mars werden ze door Hollande bedankt voor hun aanwezigheid, met een omhelzing, en verlieten ze de optocht. De Franse president Hollande bleef en sloot zich aan bij de families en naasten van de slachtoffers van de terreurdaden. 

Ook elders in Frankrijk manifestaties

Bij zonsondergang zagen de straten van Parijs nog steeds zwart van het volk. Van een volgepakte Place de la République wandelen de manifestanten traag naar de Place de la Nation, via drie parcours. Meer dan 5.500 politiemensen zijn opgetrommeld om de mars in goede banen te leiden.

Ook elders in Frankrijk kwamen meer dan 2,5 miljoen mensen op straat. Zo waren er grote optochten in Lyon (tussen de 150.000 en 200.000 deelnemers), Rennes (115.000), Bordeaux (minstens 100.000), Marseille (60.000) en Perpignan (40.000). Ook manifestaties en optochten in andere Europese steden brachten zondag vele tienduizenden mensen op de been. In ons land waren er onder meer manifestaties in Brussel en Gent.

Le Pen in het zuiden

Marine Le Pen, de voorzitster van het extreem-rechtse Front National en niet welkom op de voorbereidingen van de mars in Parijs, stapte vandaag mee in een optocht in Beaucaire, in het zuiden van Frankrijk, niet ver van Avignon. Le Pen had haar aanhang opgeroepen om op straat te komen, maar niet in de hoofdstad. In Beaucaire is het FN thuis: de partij veroverde er vorig jaar de burgemeestersjerp. Le Pen werd zondag omringd door een duizendtal personen. De Marseillaise werd gezongen en mensen scandeerden 'Marine, Marine'.  

Ministers vergaderden

Bij drie jihadistische aanvallen kwamen de voorbije dagen in totaal zeventien mensen om het leven. Na de aanslag op Charlie Hebdo werd donderdag een politievrouw doodgeschoten in Montrouge. Vrijdag sneuvelden vier mensen toen de vermoedelijke dader van Montrouge een gijzelactie ondernam in een koosjere supermarkt in de Franse hoofdstad. De drie Franse daders van de aanslagen werden vrijdag door de politie doodgeschoten.

Zondagochtend vond in Parijs ook al een vergadering van Europese ministers van Binnenlandse Zaken over de bestrijding van het terrorisme plaats. Ook hun Amerikaanse ambtgenoot Eric Holder schoof mee aan. Holder kondigde aan dat op 18 februari een top tegen extremisme wordt georganiseerd in de Verenigde Staten.