PORTRET. Joe Cocker, de rauwe stem met onrustige ziel
Joe Cocker op Woodstock. Foto: AP

Joe Cocker was een van de grote Britse rockhelden uit de jaren zestig. Op het hoogtepunt van zijn succes verloor hij zichzelf in drank en drugs om zich later te herpakken. Zijn opvallende, rauwe stemgeluid maakt van hem een van de meest herkenbare stemmen uit de rock-’n-roll.

Op tour deelde Joe Cocker podia met The Rolling Stones en hij feestte met Rod Stewart en Jimi Hendrix. Hij werd ook goed bevriend met Paul McCartney en George Harrison van The Beatles. De gasfitter uit Sheffield begon in 1959 in zijn eerste band en groeide uit tot een wereldster.

Zijn eerste grote succes behaalde hij in 1968 met ‘With a Little Help from My Friends’, een cover van The Beatles. Een jaar later bracht hij dat nummer ook op Woodstock, wat een legendarisch optreden werd.

Hoewel Cocker medio jaren zeventig nog een wereldhit scoorde met ‘You Are So Beautiful’, ging het in die jaren bergaf met hem. Zijn muzikale carrière zat in het slop en hij bracht zijn dagen door in een waas van alcohol en drugs. Zijn optredens werden enorm chaotisch. Soms vergat hij de woorden van zijn teksten en gaf hij over op het podium.

‘Als ik mentaal sterker was geweest, dan had ik uit de buurt van de verleiding kunnen blijven’, zei hij enkele jaren geleden over die periode. ‘Maar in die tijd waren er nog geen afkickcentra. Drugs waren beschikbaar, en ik dook erin. En zodra je in die neerwaartse spiraal zit, is het moeilijk om eruit te geraken.’

Eind jaren zeventig, nadat hij zijn Amerikaanse vrouw Pam had leren kennen, kroop Cocker uit het dal en kreeg hij zijn carrière weer op de sporen. Een duet met Jennifer Warnes, ‘Up where we belong’ uit de film ‘An officer and a gentleman’ belandde bovenaan de hitlijsten. Hij won een Grammy voor het nummer. Nog een bekende hit uit die periode is ‘Unchain My Heart’, een cover van Ray Charles. Alles samen zong Cocker veertig albums bij elkaar.

In 1991 verhuisde Cocker naar Colorado. De Britse koningin Elizabeth ridderde hem in 2007. De zanger leed al een tijdje aan longkanker en die ziekte werd hem uiteindelijk fataal. Hij laat een vrouw, een stiefdochter en twee kleinkinderen achter.