Op voorhand was rekening gehouden met lichte smog, maar zondag bleek de luchtkwaliteit zelfs naar Chinese normen zeer slecht te zijn. De autoriteiten gaven ouderen, kinderen en zieken de raad om binnenshuis te blijven.

Toch werd op het Tiananmen-plein het startschot gegeven voor de marathon. Een groot aantal deelnemers haalde de finish in het Olympisch Park evenwel niet. De organisatie kon het evenement naar eigen zeggen onmogelijk uitstellen omdat 46 procent van de deelnemers uit het buitenland speciaal naar China waren afgezakt voor het evenement.

Zowel bij de mannen als bij de vrouwen werd de wedstrijd gewonnen door een Ethiopische atleet: Girmay Birhanu Gebru (2u10’42”) en Fatuma Sado Dergo (2u30’30”).