Robot Curiosity zette mogelijk aards leven op Mars
Foto: AFP

Het is een vraag die ons al jaren bezighoudt: is er leven op Mars? Voorlopig is er van groene marsmannetjes geen sprake, maar leven is er misschien wel. En wellicht hebben we het daar zelf gebracht, met Marsrobot Curiosity.

De Curiosity is op Mars met verschillende missies: het klimaat en de geologie bestuderen, een bemande missie naar de rode planeet voorbereiden én controleren of er ooit leven was op Mars. Maar na onderzoek is gebleken dat de Marsrobot misschien wel zélf leven op de planeet heeft gezet.

Wanneer de NASA een toestel als de Curiosity de ruimte in schiet, dan wordt het toestel voor de lancering grondig schoongemaakt. Elke vorm van aards leven moet weggepoetst worden, om de kosmos of een ander hemellichaam niet te besmetten. Maar net daar ging het mis toen de Curiosity in 2011 naar de rode planeet werd gestuurd. Uit een analyse van stalen van het oppervlak van de robot blijkt dat Curiosity mogelijk 65 soorten aardse bacteriën op Mars heeft gezet, schrijft Nature. De wetenschappers van het Curiosity-project zouden de schoonmaakprocedures niet op de voet hebben gevolgd.

Hoewel het niet duidelijk is of die bacteriën ook effectief op Mars zijn aangekomen, kan het onderzoek bijzonder belangrijk zijn in de toekomst. Andere Marsrobots zouden uit hun vondst van de bacteriën wel eens (foutief) kunnen afleiden dat er leven is op Mars. De wetenschappers zullen daarom testen of de bacteriën een verre ruimtereis kunnen overleven. ‘We weten niet of de bacteriën de planeet kunnen bedreigen, maar we kunnen maar beter voorzorgsmaatregelen nemen’, klinkt het. De onderzoekers pleiten daarom voor betere schoonmaakprocedures bij de lancering.