Voor de kust van Zuid-Korea is een ferry met 459 mensen gekapseisd. Er zijn minstens vier doden gevallen, bijna 300 passagiers zijn nog vermist. Reddingswerkers noemen de kans dat nog overlevenden gevonden worden gering.

Het vaartuig, de Sewol, kapseisde op zowat 20 kilometer van de zuidkust van Zuid-Korea. De ferry stuurde rond 9 uur plaatselijke tijd (2 uur Belgische tijd, red) een noodsignaal uit, waarop een grote reddingsoperatie op gang werd gezet. Ook een Amerikaans marineschip ging helpen.

Op de veerboot zaten meer dan 450 passagiers, van wie meer dan 300 scholieren. Onder de doden zijn twee scholieren en een vrouwelijk bemanningslid, aldus de autoriteiten. Tientallen opvarenden raakten gewond. Bijna 300 mensen zijn nog altijd vermist. 

Op beelden is te zien hoe reddingswerkers tieners van het schip helpen. Sommige werden uit het water gevist. 174 passagiers konden worden gered, meldt de kustwacht. Met het vallen van de nacht nam de hoop om nog overlevenden te vinden af.

Rekenfout

De autoriteiten meldden aanvankelijk dat 368 opvarenden waren gered. Maar later moesten ze een rekenfout toegeven. Het aantal werd teruggeschroefd tot 164, tot grote frustratie van familieleden van slachtoffers.

Mogelijk hebben commerciële schepen die in de buurt waren drenkelingen opgepikt. Duikers zoeken op de plaats van het ongeval naar de vermisten, maar volgens de kustwacht vertraagde de sterke stroming hun werk. Getuigen vrezen dat vele opvarenden vastzitten in het vaartuig.

Oorzaak onduidelijk

De oorzaak van het ongeval is nog niet duidelijk. Ooggetuigen spreken van een luide klap voor het schilp slagzij maakte. De veerboot, die voornamelijk schoolstudenten vervoerde, vaart tussen de haven van Incheon (westen) en het eiland Jeju (zuiden). De veerboot vervoerde ook 150 voertuigen.

Volgens de kustwacht waren de weersomstandigheden op het ogenblik van de schipbreuk goed. De veerboot begon snel onder water te lopen.