Daarom hebben zebra’s strepen
Foto: Planckendael/ Jonas Verhulst

Een banaan is krom omdat hij anders niet in een brooddoos past, maar waarom heeft een zebra strepen?

Als camouflage tussen kreupelhout? Om een aanvallende leeuw zo’n warrig beeld te bieden dat hij niet meer weet wat hij ziet? Om sociale redenen, wat die dan ook mogen zijn? Om minder gemakkelijk te verhitten dan in zijn effen versie?

Tim Caro en collega’s bekijken in Nature Communications de verspreiding van alle paardachtigen, levend en uitgestorven, gestreept en niet gestreept, en wegen de hypotheses. Om dan met nog een nieuwe aan te komen.

Sommige bijtende vliegen vermijden zwarte en witte oppervlakken, zo herinnerden ze zich. En ja hoor, op hun landkaarten overlappen de gebieden met gestreepte paarden netjes met die van de bijtvliegen. Hoe meer dazen in een streek, hoe meer strepen op de paarden; hoe meer tseetseevliegen, hoe meer buikstrepen.

Terwijl ze geen consistente overlap vinden met gebieden met kreupelhout, noch met de verspreidingsgebieden van roofdieren, noch met de warmste streken, noch met de gebieden waar de dieren in grotere (en dus misschien socialere) groepen voorkomen.