De Chinese president Xi Jinping en first lady Peng Liyuan bezochen samen met Koning Filip en Koning Mathilde de vestiging van Volvo in Gent. De president kwam enigszins verrassend aan in een Mercedes. Voorzitter Li Shufu van de Zhejiang Geely Holding Group Co, het Chinese moederhuis van Volvo Car Corporation, ontving het bezoek. Ook Hakan Samuelsson, CEO van Volvo Car Corporation, was aanwezig, net als fabrieksdirecteur Eric Van Landeghem en andere topmensen van Volvo.

Voor het bezoek waren ook veel Belgische politici langsgekomen: Vlaams minister-president Kris Peeters (CD&V), vicepremier en minister van Pensioenen Alexander De Croo (Open VLD), de Gentse burgemeester Daniël Termont (sp.a), eerste schepen Mathias De Clercq (Open VLD), gedeputeerde Geert Versnick (Open VLD), gouverneur Jan Briers en Claire Tillekaerts, topvrouw bij Flanders Investment & Trade, waren aanwezig.

Li Shufu leidde Xi Jinping in de fabriek rond, waarbij alle modellen die Volvo produceert voorgesteld werden. Shufu besteedde extra aandacht aan het best verkopende (in Gent geproduceerde) model XC60 en de S60 L, een verlengd model dat in Chengdu van de band rolt. Er werd ook stilgestaan bij een hybride motorblok en het eerste model uit 1927.

Nadat de staatshoofden kennismaakten met Gentse en Chinese arbeiders en ingenieurs die in Gent trainen, onthulde Xi Jinping en Koning Filip de 300.000e wagen die voor de Chinese markt geproduceerd werd, een XC60.

Daarna maakte het gevolg een kleine rondgang in de draaiende fabriek, om tot slot een gulden boek te tekenen en geschenken in ontvangst te nemen, bloemen voor de vrouwen en een schaalmodel voor de mannen.

 

Lastenverlaging

Voorafgaand aan het bezoek hielden De Croo en Peeters overleg met Samuelsson, over lastenverlagingen tussen 2015 en 2019. Het ging daarbij onder meer over de structurele RSZ-vermindering en een gedeelte bedrijfsvoorheffing op ploegenarbeid dat niet meer doorgestort moet worden. Ook andere leden van de internationale directie en die van het Chinese moderhuis Geely waren bij het gesprek aanwezig.

De Croo wou niet ingaan op het bedrag van 7,2 miljoen euro dat eerder door federale SP.A-ministers Johan Vande Lanotte en Monica De Coninck werd genoemd. Ook Hakan Samuelsson, CEO van Volvo Car Corporation, wil niet in detail treden over welke besparing de maatregelen nu precies opleveren. ‘Maar er is begrip en een wil om ons te ondersteunen, en dat is belangrijk.’

Garanties voor de toekomst kreeg De Croo niet, maar hij ontving ook geen andere indicaties. “Hier werken zeer goede en productieve mensen en er is ook heel wat technische kennis aanwezig. Volvo is een succesvol merk waar veel vraag naar is. Het heeft dus nood aan voldoende productiecapaciteit, getuige de productiestijging die werd aangekondigd.”