Onderzoekers van de Luikse Universiteit hebben mee het eerste ringenstelsel rond een asteroïde ontdekt. Dat heeft de Europese Zuidelijke Sterrenwacht ESO bekendgemaakt.

De reuzenplaneten van ons zonnestelsel, in het bijzonder Saturnus, hebben ringen. Rond kleinere objecten was nog niets gevonden. Tot na waarnemingen op tal van locaties in Zuid-Amerika, waaronder de ESO-sterrenwacht op La Silla in Chili, bleek dat de verre planetoïde Chariklo is omgeven door twee compacte, smalle ringen.

‘We zochten niet naar een ring en dachten ook niet dat kleine objecten als Chariklo ze konden hebben. De ontdekking - en de verbluffende hoeveelheid details die we in het stelsel zagen - kwam dus als een complete verrassing’, zegt Felipe Braga-Ribas (Observatório Nacional/MCTI, Rio de Janeiro, Brazilië), die de waarnemingscampagne op touw heeft gezet en hoofdauteur is van een artikel in het wetenschappelijke vakblad Nature.

Chariklo is het grootste lid van een klasse van objecten die centaurs worden genoemd en volgt een baan tussen Saturnus en Uranus.

De 250 kilometer grote asteroïde is aldus omgeven door twee scherp begrensde ringen van slechts zeven en drie kilometer breed, die door een duidelijke leemte van negen kilometer van elkaar gescheiden zijn. De oorsprong van de ringen is een raadsel, maar mogelijk zijn ze het resultaat van een botsing waarbij een schijf van puin is ontstaan. De aanwezigheid van hypothetische maantjes zou ervoor kunnen zorgen dat dit puin in twee smalle ringen geconcentreerd blijft.

De Luikse vorsers zijn Emmanuel Jehin, Michael Gillon, Jean Manfroid en Cyrielle Opitom.