De Amerikaanse president Barack Obama heeft vanmorgen samen met koning Filip en premier Elio Di Rupo (PS) het militaire kerkhof Flanders Field American Cemetery in Waregem bezocht. In een toespraak had Obama het over Brave Little Belgium.

Omstreeks kwart na 9 vanmorgen verliet Obama zijn hotel in het centrum van Brussel. Een honderdtal kijklustigen en de samengetroepte persploegen aan The Hotel in Brussel kregen vanmorgen - net zoals gisteravond - geen glimp te zien van het Amerikaanse staatshoofd.

Vanuit Wevelgem ging het per auto naar Waregem. Het Flanders Field American Cemetery is de enige militaire begraafplaats van Amerikaanse gesneuvelden uit de Eerste Wereldoorlog in België. Het lapje grond is Amerikaans grondgebied. De Belgische regering stelde het terrein destijds gratis ter beschikking van de Amerikanen.

Obama kwam omstreeks 10.40 uur aan bij het kerkhof. Opvallend: de Amerikaanse president Obama zat niet in The Beast maar in een gepantserde SUV.

Obama had eerst een onderhoud met koning Filip en premier Di Rupo. Nadien bracht hij tijdens een plechtigheid hulde aan de Amerikaanse militairen die sneuvelden tijdens de Eerste Wereldoorlog.

Obama, koning Filip en Di Rupo legden kransen neer aan de kapel in het midden van het kerkhof. Daar zong een vrouwelijke militair het Belgische en het Amerikaanse volkslied.

Toespraak koning Filip

Nadien hielden de hoogwaardigheidsbekleders korte toespraken. Koning Filip was naar eigen zeggen zeer ontroerd om samen met de Amerikaanse president op het kerkhof aanwezig te kunnen zijn en zei dat ons land altijd dankbaar zou zijn voor de offers die de Verenigde Staten voor ons land hebben gebracht.

Koning Filip eerde de gesneuvelde soldaten en verwees naar zijn overgrootvader koning Albert I, die 'ons land leidde in de weigering van het ultimatum van de Kaiser, en het opnam voor het Belgische neutrale statuut'. Daarna verwees de koning naar de Europese eenmaking. 'Het was en blijft een hobbelige weg, maar we zijn er erg van overtuigd dat het de enige weg is', zei hij.

Toespraak Elio Di Rupo

Ook Elio Di Rupo bracht hulde aan de soldaten en burgers die tijdens de Eerste Wereldoorlog zijn omgekomen, dit jaar exact honderd jaar geleden. 'De opoffering van de Amerikaanse soldaten hier in ons land, zullen altijd een deel van onze geschiedenis blijven.'

Di Rupo onderlijnde de sterke banden die België met de Verenigde Staten onderhoudt. 'Wij, het Belgische en Amerikaanse volk, delen en koesteren dezelfde waarden van vrijheid, democratie en vooruitgang. We hebben lang en hard gevochten om ze te verkrijgen', aldus Di Rupo.

De premier riep op om lessen te trekken uit de vreselijke oorlog die 100 jaar geleden begon. 'En boven alles moeten we nieuwe conflicten vermijden. Wie het verleden negeert, riskeert het opnieuw te beleven.'

Obama citeert uit gedichten

Obama tenslotte was vereerd om op 'deze heilige plek' te zijn. Obama had het onder meer over 'de moed van het kleine, moedige België'. Hij zei ook dat de soldaten die meevochten in de Eerste Wereldoorlog, ondanks alle culturele verschillen, verenigd waren door hun strijd voor vrijheid.

Obama roemde België als betrouwbare partner. Hij verwees naar de wereldoorlogen, maar ook naar interventies in Afghanistan en Libië. 'En onze landen nemen ook deel aan de internationale inspanningen om de Syrische chemische wapens te vernietigen. Dezelfde wapens die vernietigend werden ingezet op deze velden', sprak de president.

'Er is voor deze wapens geen plaats in een geciviliseerde wereld.' Obama zei dat Amerikanen en Belgen altijd schouder aan schouder zullen staan voor vrijheid, waardigheid en de triomf van de 'human spirit'.

De Amerikaanse president citeerde in zijn toespraak ook uit We Shall Keep the Faith een gedicht uit 1918 van Moina Michael en uit het wereldberoemde gedicht 'In Flanders Fields'.

Na de toespraak van Obama zat het bezoek aan de begraafplaats er op. De president keerde vervolgens terug naar Wevelgem om van daaruit terug naar Brussel te vliegen.Vanmiddag woont Obama daar de Europees-Amerikaanse top bij.

Het bezoek was erg strak geregisseerd en niets werd aan het toeval overgelaten. Journalisten en hun materiaal werden grondig gecontroleerd. De briefing vooraf was kordaat en ook op het terrein werden duidelijke instructies gegeven.

Verborgen achter de hagen rond het kerkhof stonden zwaarbewapende gemaskerde veiligheidsmensen een oogje in het zeil te houden. Het was nooit lang stil op het kerkhof, niet alleen door de chaos die de verhuis van de persmeute telkens met zich meebracht, maar ook omdat er een helikopter boven het terrein vloog. Buiten de kerkhofmuren stond een ambulance klaar.