Amerikaanse wetenschappers hebben een belangrijke ontdekking voorgesteld die de theorie van de oerknal onderschrijft. Met de telescoop BICEP2 hebben ze mogelijk een echo van de oerknal waargenomen.

De natuurkundigen zeggen dat ze voor de eerste keer primordiale zwaartekrachtgolven hebben gedetecteerd, de straling die een restant is van de oerknal. Op basis van zijn algemene relativiteitstheorie had Albert Einstein die zwaartekrachtsgolven voorspeld, maar tot nu toe waren ze nog nooit waargenomen.

Meer bepaald gaat het om een signaal dat in de ruimte is achtergelaten tijdens de kosmische inflatie. Dat is een fase waarin het heelal exponentieel groeide in een fractie van een seconde na de oerknal, het ontstaan van het universum.

‘Het vinden van het signaal is een van de meest belangrijke doelen van de huidige kosmologie’, zegt astronoom John Kovac die de ontdekking bekendmaakte. ‘Heel veel werk door heel veel mensen heeft tot deze ontdekking geleid.’

Het idee van de kosmische inflatie is in de jaren tachtig ontwikkeld om een aantal aspecten van de Big Bang Theory te verklaren. Maar die theorie kwam met een specifieke voorspelling: dat ze gepaard moest gaan met golven van zwaartekrachtenergie, en dat die rimpelingen een onuitwisbare stempel hebben achtergelaten in de kosmische achtergrondstraling. Die echo van de oerknal zou nu zijn waargenomen.

De ontdekking zal zorgvuldig onderzocht worden, maar er is nu al sprake van een Nobelprijs.

‘De ontdekking werpt nieuw licht op enkele fundamentele kwesties, waarom we bestaan en hoe het universum is ontstaan’, reageert de natuurkundige Avi Loeb van Harvard. ‘De resultaten zijn niet alleen het onweerlegbare bewijs van de kosmische inflatie, maar geeft ook informatie over het moment van deze snelle expansie van het universum en van de kracht van dit fenomeen.’