Belgische onderzoekers ontdekken grootste gele ster ooit
Foto: EPA

Een team van astronomen, onder wie Alex Lobel van de Koninklijke Belgische Sterrenwacht en Yael Nazé van de Luikse universiteit, hebben met de VLT-telescoop de grootste gele ster ooit ontdekt. Dat meldt de Europese Zuidelijke Sterrenwacht ESO.

De zogenaamde gele hyperreuzen zijn zeer zeldzaam. Tot nu toe zijn er in onze Melkweg minder dan vijftien waargenomen. Ze behoren tot de grootste en helderste sterren die we kennen en bevinden zich in een onstabiele fase van hun leven waarin ze heel snel veranderen. Door die instabiliteit stoten gele hyperreuzen ook materiaal uit, waardoor zich een uitgestrekte atmosfeer rond de ster vormt.

Dankzij de interferometer van de gigantische VLT in Chili stootte een team rond Olivier Chesneau van het Observatoire de la Côte d’Azur op de grootste gele hyperreus ooit in zijn soort. De kolos is meer dan 1.300 keer zo groot als onze zon. De ster, die anderhalf keer zo groot blijkt te zijn als de rode superreus Betelgeuze, staat ook in de top tien van de grootste sterren. Het ding is ongeveer een miljoen keer zo helder als onze zon en is de afgelopen veertig jaar groter geworden en daarbij afgekoeld.

De reus bleek ook een begeleider te hebben. ‘De afstand tussen beide sterren is zo klein dat ze elkaar raken en samen op een reusachtige pinda lijken’, aldus Chesneau. De ster, die de naam HR 5171 A kreeg, ligt op bijna 12.000 lichtjaar van ons. Volgens de ESO is ze voor iemand met extreem goede ogen nét waarneembaar met het blote oog.